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Craig Venter del mapeó del genoma a decodificar la muerte

EL EXAMEN MÁS EXTREMO DEL MUNDO comienza en la sala de examen más lujosa del mundo, con un sofá, un baño privado y un abundante plato de frutas. Primero vienen los análisis de sangre. Luego dos sesiones de 35 minutos en un tubo de resonancia magnética, donde REM y U2 tratan de ahogar los clanes mientras la máquina toma fotos de todo el cuerpo. Hay un ultrasonido de corazón. Una muestra de heces. Una prueba cognitiva en la que las letras parpadean en una pantalla de ordenador a un ritmo vertiginoso. Y una tomografía computarizada de corazón también.
“En Vietnam, solía hacer autopsias en jóvenes de 18 a 22 años, y muchos de ellos tenían enfermedades cardiovasculares”, dice J. , el arquitecto del proceso, con un encogimiento de hombros, antes de añadir, ominosamente, “Encontramos cosas, la pregunta es qué hacer con ella”.
Sí, es que Craig Venter, el hombre de finales de los años noventa que, frustrado por el lento avance del proyecto del humano financiado por el gobierno, lanzó un esfuerzo que secuenció el ADN humano dos años antes de lo planeado (fue el primer humano en tener su ADN completo secuenciado). No se ha ralentizado desde entonces. Navegó alrededor del mundo en un viaje inspirado en el viaje de Darwin en el Beagle, descubriendo miles de nuevas especies a lo largo del camino. Él ha creado la vida sintética y comenzó tres empresas, y era casi un multimillonario antes de ser despedido de uno de los más prometedores, Celera Genomics.
Ahora está de vuelta con su proyecto más ambicioso desde su avance histórico hace 17 años. Ha recaudado 300 millones de dólares de inversionistas como Celgene y GE Ventures para una nueva firma, Human Longevity, que está tratando de aprovechar la información de ADN que ayudó a desbloquear y descubrir cómo aprovecharla para engañar a la durante años o incluso décadas.
El núcleo del esfuerzo es el examen físico ejecutivo de $ 25,000 dólares, que es el Núcleo de Salud. Sin duda, es muy completo – y, para muchos médicos, precisamente el enfoque equivocado, debido a todos los falsos positivos. “Estudio tras estudio de varios tipos de medidas de detección ha demostrado que hacen más daño que bien”, dice Steven Nissen, el presidente de cardiología en la Clínica de Cleveland. “Haces una resonancia magnética total del cuerpo y tienes suerte si no encuentras algo, no creo que sea una buena medicina”.

Venter se burla. “Estamos investigando a personas sanas, y a muchos médicos no les gusta eso”, reconoce. “Mi respuesta es: ¿Cómo sabes que son saludables? Utilizamos una definición de salud de la Edad Media: Si te ves bien y te sientes bien, te consideran saludable. Tenemos una forma diferente de ver a la gente. ”
Venter se cita a sí mismo. El año pasado, se sometió a su propio examen físico y dice que encontró el cáncer de próstata, que se retiró en noviembre pasado. El hombre al que ha llamado su “musa científica”, el premio Nobel Hamilton Smith, de 85 años, descubrió que tenía un linfoma mortal en el pulmón. También ha sido tratado, y Smith dice que su pronóstico es bueno.
El venturoso Venter es totalmente cómodo marcando el establecimiento, no importa lo que es establecimiento, y el sentimiento es mutuo. Su avance en el ADN fue uno de los grandes logros científicos del siglo XX, pero nunca ganó un Premio Nobel. Los académicos lo ven como alguien interesado en los beneficios de la ciencia. “Es una persona muy insegura que compensa mostrándose muy arrogante y agresivo”, dice un ex colaborador. Del mismo modo, los descubrimientos de Venter han afectado a las industrias, pero su historial de negocios, incluyendo un breve flirteo con la multimillonaria, es a cuadros, ya que las conexiones con los antiguos patrocinadores y jefes se han incendiado. “Ha irritado a mucha gente”, dice el profesor de genética de Harvard George Church, un fan de Venter. “Es una lástima.”
Por lo tanto, Human Longevity ofrece a Venter una última oportunidad para cuadrar su legado, temer a los científicos y hacer miles de millones en el proceso, al tiempo que sacude la base de un tema que precisamente el 100% de homo sapiens tiene un gran interés en: cómo y cuándo cada de nosotros morirá.
VENTER Tiene Potencial, tanto logrado como no realizado, casi desde su nacimiento. Creciendo en Millbrae, California, cerca de lo que estaba emergiendo como Silicon Valley, tenía tan malas calificaciones que en la época de la escuela secundaria su madre preocupada a veces comprobaba sus brazos en busca de pistas. El primer destello de su futuro éxito fue en la natación. Inicialmente fue mediocre, pero cuando un entrenador le envió a casa para el verano con consejos, su racha competitiva comenzó. Pasó tres meses entrenando furiosamente y nunca más perdió una carrera. “Si las cosas hubieran sido diferentes, habría estado compitiendo por los Juegos Olímpicos”, dice Venter. “Pero Lyndon Johnson cambió eso para mí con el draft”.
La natación desplegó su potencial, pero Vietnam lo hizo quien él es. A los 20 años sirvió como un soldado de la Armada, uniéndose a las tropas que regresaron de la batalla, incluyendo la ofensiva de Tet. Decidir quién viviría y quién moriría era tan traumático que él dice que consideró el suicidio y nadó hasta alta mar con la intención de ahogarse. Dice que tuvo un cambio de corazón a una milla de distancia después de que un tiburón lo empujó. Pero volvería a Vietnam. “Conocer el resultado y lo que hizo para mi crecimiento personal, me obligaría a hacerlo de nuevo si tuviera la opción”, dice Venter.

Después de regresar a los Estados Unidos, fue a un colegio comunitario, luego a la Universidad de California, en San Diego, donde inicialmente quería ser médico, pero descubrió la ciencia. Finalmente completó su doctorado en fisiología y farmacología, se convirtió en profesor en la Universidad Estatal de Nueva York en Buffalo en 1976 y, en 1984, se unió a los Institutos Nacionales de Salud.
En el NIH los temas que definirían su carrera encajaron en el lugar: productividad, avaricia percibida, los conflictos entre la ciencia pura y el dinero de la industria. Usando una nueva tecnología, descubrió miles de genes humanos. Los NIH tomaron la decisión sin precedentes de patentarlos en su nombre, y sus colegas culparon a Venter, llamándolo codicioso. El premio Nobel James Watson dijo que estaba “horrorizado”. Venter insiste en que siempre estaba en contra de las patentes, pero que el NIH lo hizo de todos modos.
Frustrado, comenzó un instituto sin fines de lucro en 1992, con un modelo único. Recaudó dinero de capitalistas de riesgo, con la condición de que compartiría sus datos con una empresa con fines de lucro, Human Genome Sciences, antes de publicarlo. La relación terminó desgraciadamente en 1997 debido a los argumentos sobre la revelación de datos, con Venter alejándose de $ 40 millones en fondos de investigación. “Pagué mucho dinero para deshacerme de [Human Genome Sciences]”, dice Venter.
Pero en 1995, el instituto de Venter hizo un gran avance: el primer genoma, o mapa del código genético de un organismo, en este caso un tipo de bacteria. Fue una sugerencia de Ham Smith. Se habían reunido en una conferencia científica en España en 1993 y habían salido a beber, iniciando una colaboración de dos décadas más. Su carrera posterior con el Proyecto Genoma Humano, Venter y el mapa del genoma bacteriano de Smith superaron proyectos similares en la academia por muchos meses.
Eso llevó a una unidad de California del fabricante de equipos de laboratorio Perkin-Elmer, que hizo secuenciadores de ADN, para acercarse a Venter. Si pudiera secuenciar un genoma bacteriano, ¿por qué no utilizar las máquinas más nuevas de la compañía para secuenciar un genoma humano?
Venter no pudo decir que no, lo que llevó a la fundación de Celera Genomics en 1998. No sólo logró superar el Proyecto Genoma Humano de $ 3 mil millones, un consorcio internacional financiado en gran parte por el gobierno estadounidense, sino que también los genomas de la mosca de la fruta y el ratón, ambos importantes animales de laboratorio. En el proceso, Venter enfureció a los científicos en todo el mundo, horrorizado por el hecho de que esa investigación sería impulsada por los beneficios más que por el conocimiento. En ese momento, James Watson se puso tan furioso que comparó a Venter con Hitler, preguntando a sus colegas quiénes iban a ser – Chamberlain o Churchill?

Pero la presión de la empresa privada en última instancia estimuló los resultados, tanto en Celera como en el grupo público, que mejoró sus métodos y aceleró su investigación. Como resultado, los dos grupos anunciaron conjuntamente que había mapeado todo el genoma humano – un logro que nuestros nietos estarán leyendo en sus libros de texto – en la Casa Blanca el 26 de junio de 2000.
En la era del boom de las puntocom, Celera se convirtió en un highflier, recaudando 855 millones de dólares en una oferta de acciones en febrero de 2000 y alcanzando una capitalización de mercado de 14.000 millones de dólares justo antes de que todo el mercado comenzara a colapsarse en marzo. La participación de Venter superó brevemente los 700 millones de dólares. Dice que dio la mitad de sus acciones a su fundación sin fines de lucro, que luego vendió la mitad de ellos, compensando más de $ 150 millones, que ha financiado su ciencia desde entonces.
Era un nido científico necesario. Celera luchó por inventar drogas y pruebas diagnósticas basadas en su investigación pionera, y Venter peleó constantemente con la junta directiva. Querían que Celera se convirtiera en un gigante farmacéutico e inventara medicinas internamente. Venter simplemente quería ser un científico y vender a otras compañías sus datos. Fue despedido en enero de 2002, días antes de que una cuarta parte de sus opciones de compra de acciones se concedieran. “Ser despedido de la manera en que se hizo fue tan viscoso como cualquiera podía hacerlo”, dice Venter. Celera cojeó hasta 2011, cuando fue vendido a Quest Diagnostics por $ 344 millones. (Forbes estima que el patrimonio neto actual de Venter, basado en sus apuestas en sus dos startups, es de $ 300 millones.) El bebé de Venter había sido vendido esencialmente por partes.

CON Human Longevity, VENTER ESPERA resolver el problema que finalmente limitó la eficacia de Celera y el Proyecto del Genoma Humano. Estos dos grupos produjeron una secuencia de ADN “media”. Eso es increíblemente importante para un libro de ciencias, pero para los individuos, son las diferencias – cómo los genes de una persona son diferentes a los de otra persona, lo que lleva a diferentes narices, colores de los ojos y, sí, enfermedades – que importan.
Venter dice que, gracias a la nueva tecnología, puede generar los datos que pueden determinar esas diferencias. En Celera, a Venter le encantaba mostrar sus salas de 25.000 pies cuadrados de máquinas de secuenciación de ADN. Pero sólo un secuenciador moderno de ADN de escritorio es tan poderoso como mil de esas habitaciones y puede mapear el genoma de una persona en días por unos 1.000 dólares. El proyecto original del genoma humano tomó más de una década y por lo menos $ 500 millones para hacer la misma cosa. (Illumina, la firma de San Diego que hace los secuenciadores de escritorio, es un gran inversionista en Human Longevity).

Human Longevity inicialmente secuenció el ADN de 40.000 personas que habían participado en ensayos clínicos para las compañías farmacéuticas Roche y AstraZeneca. Venter dice que este trabajo ha llevado al descubrimiento de las variaciones genéticas que se pueden encontrar en los jóvenes pero no más viejos – significando que la gente joven tenía genes incompatibles con sobrevivir en vejez. El descubrimiento de lo que estos genes podrían ser el tipo de avance que convertiría la promesa de la secuenciación del genoma en un salvavidas.
Venter decidió que también necesitaba un estudio de personas que pudieran reunir aún más datos de los que puede obtener de un ensayo clínico. Por lo tanto, los $ 25.000 físicos. Y porque la gente paga, no es sólo una fuente de datos, sino también un generador de ingresos. Por el momento, cerca de 500 personas han pasado por el físico. Venter espera poder servir 2.000 anualmente tan pronto como este año, lo que generaría $ 50 millones en ingresos. Esto no está cubierto por Medicare. El mercado, por el momento, será la empresa rica y ocasional que busca a los ejecutivos clave – la promesa de la salud como el artículo de lujo final.
Los doctores lo odian. “Soy enormemente escéptico”, dice Benjamin Davies, un urólogo de la Universidad de Pittsburgh. “Hemos estado por este camino de investigación de pacientes sanos, y ha sido un camino sórdido.” Señala un estudio reciente que utilizó tomografías computarizadas para detectar el cáncer de pulmón: el 60% de los pacientes necesitaban pruebas de seguimiento, pero sólo el 1,5% tenía cáncer. Otis Brawley, el médico jefe de la Sociedad Americana del Cáncer, dijo que el trabajo de Venter sonaba como “ciencia fascinante”, mientras las personas que toman el físico entiendan que esto es investigación, no medicina.
Venter cree que el problema con las pruebas de cribado anteriores es que dan muy pocos datos, no demasiado. Él es su propia evidencia. Él fue la primera persona en obtener su ADN secuenciado, y los resultados le hicieron pensar que su riesgo para la mayoría de los tipos de cáncer era bajo. Cuando tuvo cáncer de próstata, preguntó a sus investigadores por qué. Encontraron lo que él llama “el posible autor”.
Es un cambio en la forma en que su cuerpo responde a la hormona testosterona. La testosterona funciona tropezando con un receptor celular (piense en él como un interruptor). El gen para ese receptor es más eficaz si tiene menos “repeticiones” (bits de código genético repetido, ilegible). La testosterona hace crecer el cáncer de próstata, por lo que un hombre con 22 repeticiones y un receptor ineficiente tiene un menor riesgo de la enfermedad. El receptor de andrógeno de Venter tenía sólo seis repeticiones.
“Básicamente, tengo un receptor supersensitivo de testosterona”, dice Venter. “Todo el mundo pensó que tenía bolas de acero. De hecho, sólo tengo seis repeticiones en mi receptor de andrógenos.”
Pero la constante búsqueda de Venter por más datos sobre su propia biología también empeoró el problema, ilustrando uno de los verdaderos peligros de algo como su físico de $ 25,000. Años antes, Venter aprendió que sus niveles de testosterona eran bajos y decidió tomar suplementos de testosterona. (La mayoría de los médicos no recomiendan hacer esto.) Eso casi ciertamente hizo que su tumor creciera más rápido.
Alrededor del 40% de los pacientes del Núcleo de Salud han descubierto que tienen algo grave. Algunos, como el cáncer de pulmón Ham Smith, absolutamente necesario para ser tratado. Venter insiste en que el tumor de Smith podría haberlo matado si lo hubieran descubierto unas semanas más tarde. Pero para la mayoría de los pacientes de Human Longevity, los resultados no son tan claros. Tengo suerte: mis resultados de resonancia magnética no mostraron nada salvo que mi hipocampo, una parte del cerebro que forma recuerdos, es de sólo tamaño medio. (Mi secuencia de ADN no está todavía.)
He estado pensando mucho en lo que haría si hubiera aprendido sobre un tumor o un aneurisma, y si todo este esfuerzo es una mala idea. Pero tampoco he podido arrepentirme de hacerlo. El conocimiento sobre sí mismo es una oferta muy seductora. Es uno que Venter espera le dará los datos para finalmente cumplir con la promesa del genoma.

LATERAL: VIDA ARTIFICIAL
El sueño de entender la vida lo suficientemente bien para crearla desde cero suena como algo de Frankenstein. Pero Craig Venter está llegando allí, en parte con dinero de los inversores para financiar el trabajo. “No hay fondos del gobierno para hacer una especie sintética”, dice.
En 2010, un equipo dirigido por Venter que incluyó a su teniente más cercano, Hamilton Smith, y al ingeniero sintético Daniel Gibson, sintetizó un genoma para la bacteria Mycoplasma mycoides pero con ligeros cambios: sus nombres y una cita de James Joyce, traducida a ADN código. A continuación, insertaron el ADN sintético en una bacteria y su genoma original fue destruido. La célula funcionaba con el nuevo ADN creado por el hombre.
Desde entonces han hecho otra bacteria cuyo genoma ha sido editado para carecer de genes extraños. Los investigadores creían que las bacterias necesitaban sólo 250 genes para mantenerse con vida, pero el equipo de Venter encontró que su germen necesitaba 473 – y nadie sabe lo que hacen 149 de ellos. El genoma mínimo resultante podría ser útil para comprender qué genes son realmente importantes.

Pero ya ha habido aplicaciones comerciales para este trabajo. Synthetic Genomics Inc. (SGI) fue fundada alrededor de ellos en 2005. En 2009, Exxon Mobil prometió hasta $ 300 millones para crear algas que pueden producir un biocombustible que es más barato que la gasolina.
Otros proyectos involucran la fabricación de fármacos (incluyendo un proyecto para prototipo rápido de vacunas experimentales), una asociación con Johnson & Johnson en la investigación de drogas y un esfuerzo, con la empresa de biotecnología United Therapeutics, para crear cerdos cuyos órganos pueden ser trasplantados con seguridad a los seres humanos. SGI también ha hecho una impresora de ADN relativamente barata que permite a los científicos de banco modificar fácilmente el material genético. Cuesta entre $ 50.000 y $ 75.000. Cincuenta se han vendido hasta ahora, pero Oliver Fetzer, director ejecutivo de SGI, dice que el mercado direccionable a corto plazo podría valer 500 millones de dólares. – M.H.

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