Todos piensan que tienen razón sobre las máscaras

A medida que continúa la pandemia de coronavirus, muchas personas están pensando demasiado en cosas en las que nunca pensaron. ¿Puedes salir afuera? ¿Qué pasa si caminas a favor del viento de otra persona? ¿Qué pasa si estás atrapado esperando en un cruce de peatones y hay alguien allí? ¿Qué pasa si vas a correr y otro corredor se dirige hacia ti y la acera es estrecha? De repente, las cosas cotidianas parecen exigir una estrategia.

VICTOR J. BLUE / GETTY



 El Shabbat 




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La forma en que el coronavirus viaja por el aire se ha convertido en uno de los debates más divisivos en esta pandemia.

A medida que continúa la pandemia de coronavirus, muchas personas están pensando demasiado en cosas en las que nunca pensaron. ¿Puedes salir afuera? ¿Qué pasa si caminas a favor del viento de otra persona? ¿Qué pasa si estás atrapado esperando en un cruce de peatones y hay alguien allí? ¿Qué pasa si vas a correr y otro corredor se dirige hacia ti y la acera es estrecha? De repente, las cosas cotidianas parecen exigir una estrategia.

Gran parte de esta confusión proviene de la conversación cambiante en torno a la pandemia. Hasta ahora, la línea oficial ha sido que el nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, solo se puede transmitir a través del contacto cercano con personas infectadas o superficies contaminadas. Pero recientemente, los informes de noticias han sugerido que el coronavirus puede propagarse por el aire. Después de que 60 miembros del coro en el estado de Washington ensayaron juntos, 45 cayeron enfermos, a pesar de que nadie parecía sintomático en ese momento. Ahora las personas que ya se sentían encerradas están preocupadas por salir. Muchas pautas estatales son ambiguas, y el consejo médico puede enturbiar aún más las cosas. Cuando la escritora Deborah Copaken contrajo los síntomas de COVID-19, su médico la reprendió por andar en bicicleta por la ciudad de Nueva York una semana antes. Salir a la ciudad no era seguro, implicaba el médico, con “carga viral en todas partes”.

Para ser claros, todos los expertos con los que hablé para esta pieza me dijeron que todavía es seguro pasar el tiempo al aire libre. En todo caso, dijeron, tales incursiones deberían ser alentadas por el bien de nuestra salud mental. La distancia y la ventilación son importantes, y los espacios al aire libre ofrecen mucho de ambos. La distancia es más difícil de mantener en ciudades bulliciosas como Nueva York, pero el punto sigue siendo que cualquier riesgo radica en la densidad de personas, no en un miasma viral espeso que inunda el aire.

Esa es la buena noticia. Sin embargo, la cuestión de salir al exterior es la parte más simple y fácil de resolver de un conjunto de preguntas más grande y más irritantes: ¿el coronavirus viaja por el aire? Si es así, ¿cómo podemos escapar? ¿Todos deberíamos llevar máscaras? Los detalles de nuestras nuevas vidas desarraigadas dependen de las respuestas. Y las respuestas son complicadas.

 

¿El nuevo coronavirus está en el aire?

Confusamente, en los círculos de salud pública, la palabra aerotransportada tiene un significado técnico que no solo “se transmite por el aire”. Cuando las personas se infectan con virus respiratorios, emiten partículas virales cada vez que hablan, respiran, tosen o estornudan. Estas partículas están encerradas en globos de moco, saliva y agua. Los globos más grandes caen más rápido de lo que se evaporan, por lo que salpican cerca, a estos se les llama tradicionalmente “gotitas”. Globos más pequeños se evaporan más rápido de lo que caen, dejando virus secos que permanecen en el aire y se desplazan más lejos, a estos se les llama “aerosoles”. Cuando los investigadores dicen que un virus está “en el aire”, como el sarampión o la varicela, quieren decir que se mueve como aerosoles. Cuando la Organización Mundial de la Salud afirma que el nuevo coronavirus “NO está en el aire”, afirma que el virus se propaga principalmente a través de las gotas de salpicadura, que aterrizan directamente en las caras de las personas o son llevadas a sus caras por manos sucias y contaminadas.

Tal mensaje es “realmente irresponsable”, argumenta Don Milton, un experto en transmisión de aerosoles de la Universidad de Maryland. La comunidad científica ni siquiera está de acuerdo sobre si la transmisión de aerosoles es importante para la gripe, por lo que “decir que después de tres meses sabemos con certeza que este [nuevo] virus no está en el aire es … eliminado de forma improvisada”, dice. Milton y otros expertos que estudian cómo los virus se mueven por el aire dicen que la distinción tradicional entre gotas grandes de corto alcance y aerosoles pequeños de largo alcance se basa en ciencia obsoleta. Lydia Bourouiba, del MIT, por ejemplo, ha demostrado que las exhalaciones, los estornudos y la tos desencadenan remolinos y nubes que se mueven rápidamente de gotas y aerosoles, que viajan muchos metros más allá de lo que predijeron estudios anteriores. Ambos tipos de globo también importan en distancias más cortas: es más probable que una persona parada junto a una persona con COVID-19 sea salpicada por gotitas e inhale aerosoles.

La pregunta, entonces, no es si el coronavirus está “en el aire” en la forma tediosamente académica en que se ha definido la palabra. Como dice la periodista Roxanne Khamsi, el virus “definitivamente es transmitido por el aire”. Las mejores preguntas son: ¿Hasta dónde se mueve el virus? ¿Y es lo suficientemente estable y concentrado al final de su viaje como para dañar la salud de alguien?

Un puñado de estudios han ofrecido respuestas preliminares. Un equipo de investigadores arrojó fluidos cargados de virus en un cilindro giratorio para crear una nube de aerosoles. Descubrieron que el virus permaneció estable durante varias horas dentro de esa nube, generando temores sobre su capacidad de persistir en el aire ambiente. Pero como han señalado los investigadores, la configuración experimental del estudio fue artificial. No refleja “lo que ocurre cuando estás caminando por la calle”, dice Saskia Popescu de la Universidad George Mason, que se especializa en el control de infecciones y que no participó en el estudio. “Es más parecido a procedimientos médicamente invasivos como la intubación, que corren el riesgo de aerosolizar el virus y son exclusivos del entorno de atención médica”.

Un segundo estudio sugiere que el coronavirus puede liberarse al aire de formas menos dramáticas. Joshua Santarpia y sus colegas del Centro Médico de la Universidad de Nebraska encontraron rastros del ARN del coronavirus, su material genético, en habitaciones ocupadas por un total de 13 pacientes con COVID-19, la mayoría de los cuales tenían síntomas leves. El ARN se encontraba en lugares obvios, como las barandas de las camas y los inodoros, pero también en lugares más difíciles de alcanzar, como rejillas de ventilación, repisas de ventanas y pisos debajo de las camas. El ARN incluso se demoró en el aire; Utilizando muestras de aire, el equipo detectó ARN viral que flotaba a más de dos metros de distancia de los pacientes, e incluso en los pasillos a las afueras de las habitaciones de los pacientes.

Esto no es necesariamente motivo de alarma. Encontrar ARN viral es como encontrar una huella digital en la escena del crimen: el culpable estuvo allí una vez, pero podría haber desaparecido hace mucho tiempo. Hasta ahora, el equipo de Nebraska no ha podido detectar virus infecciosos vivos en sus muestras de aire. Santarpia me dijo que se están realizando más pruebas y que pronto se darán a conocer los resultados.

Si el equipo de Nebraska encuentra partículas infecciosas, significaría que incluso las personas con síntomas leves pueden expulsar el SARS-CoV-2 al aire, y que el virus puede viajar al menos a lo largo de una habitación de hospital, un reclamo respaldado por algunos otros estudios. Incluso eso, sin embargo, no garantizaría el peligro. ¿Están esas partículas virales muy extendidas concentradas lo suficiente como para infectar a otra persona en la misma habitación? ¿Cuántas partículas de virus se necesitan para lanzar una infección? ¿Qué tan lejos viaja el virus en espacios exteriores o en otros entornos interiores? ¿Han afectado estos movimientos en el aire el curso de la pandemia?

Estas preguntas aún no tienen respuestas. Para obtener esas respuestas, “tendrías que exponer a los animales a diferentes cantidades de virus en el aire, ver si se infectan y relacionarlo con las medidas del virus [en lugares] donde las personas están infectadas”, dice Bill Hanage, un epidemiólogo. en Harvard “Este es el tipo de cosas en las que la gente trabajará durante años, pero nadie lo descubrirá por el momento”.

 

¿Es seguro salir?

Incluso si las partículas de coronavirus pueden moverse a través del aire, aún se difundirían a la distancia. “La gente imagina estas nubes de virus que deambulan por las calles que los siguen, pero el riesgo de [infección] es mayor si estás más cerca de la fuente”, dice Linsey Marr, quien estudia la transmisión de enfermedades transmitidas por el aire en Virginia Tech. “El exterior es excelente siempre y cuando no estés en un parque lleno de gente”.

En febrero, los científicos en Wuhan, China, donde se originó el brote de coronavirus, tomaron muestras del aire en varias áreas públicas y mostraron que el virus era indetectable o se encontraba en concentraciones extremadamente bajas. Las únicas excepciones fueron dos sitios abarrotados, uno frente a una tienda por departamentos y otro al lado de un hospital. Incluso entonces, cada metro cúbico de aire contenía menos de una docena de partículas de virus. (Nadie sabe la dosis infecciosa de SARS-CoV-2, es decir, la cantidad de partículas necesarias para iniciar una infección, pero para el virus original de SARS de 2003, un estudio estimó en algún lugar entre 43 y 280).

Es posible que estas partículas ni siquiera hayan sido infecciosas. “Creo que descubriremos que, como muchos otros virus, [SARS-CoV-2] no es especialmente estable en condiciones exteriores como la luz solar o temperaturas cálidas”, dijo Santarpia. “No se congreguen en grupos afuera, pero salir a caminar, o sentarse en su porche en un día soleado, siguen siendo buenas ideas”.

Podrías atarte a los diferentes escenarios que podrían representar un riesgo al aire libre, pero Marr recomienda una técnica simple. “Cuando salgo ahora, imagino que todos están fumando, y elijo mi camino para tener la menor exposición a ese humo”, me dijo. Si ese es el caso, le pregunté, ¿es irracional contener la respiración cuando otra persona pasa junto a ti y no tienes suficiente espacio para alejarte? “No es irracional; Lo hago yo misma ”, dijo ella. “No sé si hace la diferencia, pero en teoría podría hacerlo. Es como cuando caminas por un penacho de cigarrillos “.

En el interior, las opiniones de los expertos comienzan a divergir. Considere, por ejemplo, la tienda de comestibles, uno de los últimos vestigios de la vida pública. Allí, Santarpia está mucho más preocupado por tocar superficies compartidas que respirar aire compartido, y se asegura de desinfectar sus manos antes de irse. Marr dijo que intenta ir cuando hay menos gente, aunque eso obviamente es más difícil en una gran ciudad. El mejor consejo de Bourouiba es mantener siempre la mayor distancia posible de otras personas, y agrega que la responsabilidad está en las tiendas para mejorar su ventilación o limitar el número de clientes concurrentes. Las tiendas también deben idear formas de proteger a las personas en mayor riesgo: los cajeros y los trabajadores que almacenan estanterías.

Luego, hay espacios compartidos como pasillos, huecos de escaleras y ascensores en edificios de apartamentos. Bourouiba me dijo que los ascensores representan el mayor riesgo, ya que son cajas cerradas con flujo de aire limitado. Para los huecos de las escaleras y los pasillos, ella abogó por un enfoque de sentido común: “Si escuchas a los vecinos salir y hay 10 personas en el pasillo ahora mismo, tal vez espere y vaya más tarde”.

En cuanto a los espacios interiores interconectados, como los apartamentos que comparten ventilación: “No quiero asustar a la gente sobre sus sistemas de ventilación [hasta el punto] que están cubriendo sus ventilaciones”, dijo Marr. “Solo abre las ventanas”. Bourouiba estuvo de acuerdo. El cálculo puede cambiar si se encuentra en una unidad del primer piso al lado de una calle muy transitada, pero en general, “animaría a las personas a abrir sus ventanas y crear borradores, una o dos veces al día”.

La vida en un apartamento “no es de riesgo cero, pero es de riesgo relativamente bajo, y las personas no deberían estar encerradas hasta el punto de que nunca reciban aire fresco”, dijo Bourouiba. El mayor riesgo (tocar superficies contaminadas como pomos de las puertas y teclados) se puede abordar con jabón o desinfectante para manos. En lo que respecta al aire, “la probabilidad de una situación de propagación en el aire, donde hay alguien en el departamento a tu lado, y pasas por su departamento, y de alguna manera tomas un aerosol y te enfermas, me parece muy pequeña, ”Dijo Santarpia. “Si sabes que estás en un espacio compartido, sigue las pautas de distanciamiento social, lávate las manos y trata de evitar tocarte la cara”.

Si las personas no tienen más remedio que estar en un espacio de mayor riesgo, como un elevador o una línea de supermercado, el último recurso podría ser usar una máscara. Pero este problema se ha convertido en el más divisivo de todos.

 

¿Debo usar una máscara?

Para los trabajadores de la salud, la respuesta es obviamente sí. ¿Pero qué máscaras? La Organización Mundial de la Salud y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades afirman que los médicos y las enfermeras pueden usar máscaras quirúrgicas básicas al tratar a pacientes con COVID-19, cambiando a los respiradores N95 más avanzados si llevan a cabo procedimientos que pueden crear aerosoles. Pero tales recomendaciones suponen que el virus generalmente no se transmite por el aire. Debido a que podría ser así, los trabajadores de la salud deben errar por precaución al usar N95 y usar respiradores aún mejores para procedimientos más peligrosos, argumenta Lisa Brousseau de la Universidad de Illinois en Chicago. Todo este equipo es escaso, pero los trabajadores de la salud al menos merecen saber cuáles son las medidas ideales.

Para todos los demás, el debate es aún más complicado. Durante meses, la OMS, los CDC y la mayoría de los profesionales de la salud pública han aconsejado que las personas no necesiten usar máscaras faciales a menos que tengan COVID-19 o estén cuidando a alguien que lo haga. Al mismo tiempo, estos expertos han señalado que los trabajadores de la salud necesitan urgentemente máscaras, que se están agotando debido a las tensas cadenas de suministro y el creciente número de pacientes. El 29 de febrero, el cirujano general de EE. UU., Jerome Adams, tuiteó: “En serio, ¡DEJEN DE COMPRAR MÁSCARAS! NO son efectivos para evitar que el público en general contraiga #Coronavirus, pero si los proveedores de atención médica no pueden hacer que atiendan a pacientes enfermos, ¡los pone a ellos y a nuestras comunidades en riesgo!

https://twitter.com/Surgeon_General/status/1233725785283932160

Si las máscaras son limitadas, tiene sentido conservarlas para las personas que más las necesitan. Pero ese mensaje se perdió en medio de la confusa afirmación de que las máscaras de alguna manera protegen a los trabajadores de la salud pero son inútiles para todos los demás. En las últimas semanas, esa tensión hirviendo ha llegado a su punto de ebullición. Artículos de opinión, noticias y artículos científicos han instado a los países occidentales a usar máscaras ampliamente, emulando el ejemplo establecido por los países del este asiático. Las máscaras son obligatorias para cualquier persona que ingrese a un supermercado en Austria y cualquiera que salga de su casa en la República Checa y Eslovaquia. En los EE. UU., Según los informes, los CDC contemplan un cambio en la orientación, y muchos expertos en salud pública ya han girado. “Fui con el mensaje de salud pública al principio: la gente no necesita máscaras”, dijo Marr. “Pero he cambiado debido a la creciente evidencia de que parece estar extendiéndose por el aire”.

Si el virus viaja por el aire, parece intuitivo que las máscaras lo bloquearían. Pero la evidencia de esto está por todas partes, especialmente para las máscaras quirúrgicas, que son más comunes que los respiradores N95 y que no forman un sello hermético con la cara. Varios estudios anteriores han encontrado que las máscaras faciales podrían reducir el riesgo de infecciones similares a la gripe, retrasar la transmisión de la gripe en los hogares e incluso reducir la propagación del SRAS, especialmente cuando se combinan con el lavado de manos y guantes. Otros estudios han sido más equívocos, al encontrar que las máscaras no brindan ningún beneficio, pequeños beneficios o beneficios solo junto con medidas como el lavado de manos. “El flujo de aire sigue el camino de menor resistencia, y si no ingresa a través de la malla, puede entrar desde un lado”, dijo Bourouiba. “No hay evidencia alguna que sugiera que [las máscaras quirúrgicas] protejan contra las gotas más pequeñas”.

Sin embargo, todavía hay un buen caso para las máscaras, incluso si no pueden evitar que los virus entren: pueden evitar que los virus salgan. “He sido un poco desdeñoso con las máscaras, pero las estaba mirando de manera incorrecta”, me dijo Bill Hanage de Harvard. “No los usas para evitar que te infectes, sino para evitar que alguien más se infecte”. Esto podría ser especialmente importante para el SARS-CoV-2, que puede propagarse sin causar síntomas de inmediato. Si las personas son infecciosas antes de enfermarse, todos deben usar máscaras faciales “cuando salen en público, en un esfuerzo social adicional para frenar la propagación del virus”, dice Thomas Inglesby, del Centro John Hopkins para la Seguridad de la Salud.

Algunos comentaristas han argumentado que los países que hasta ahora han logrado frenar sus brotes de COVID-19 han usado máscaras ampliamente. Pero esta relación no es tan perfecta como podría parecer. China abogó por el uso de máscaras desde el principio y aún luchó por contener la enfermedad. Japón usa máscaras ampliamente, pero ahora está viendo un aumento en los casos. Singapur los reservó para trabajadores de la salud, pero aún así aplastó la curva de las infecciones. Muchos países exitosos que usaron máscaras se basaron en otras medidas, como pruebas exhaustivas y distanciamiento social, y muchos estaban listos para la pandemia debido a su enfrentamiento previo con la epidemia de SARS de 2003.

En Asia, las máscaras no son solo escudos. También son símbolos. Son una afirmación de mentalidad cívica y conciencia, y tales símbolos también pueden ser importantes en otras partes del mundo. Si se usan ampliamente, las máscaras podrían indicar que la sociedad está tomando en serio la amenaza de pandemia. Podrían reducir el estigma impuesto a las personas enfermas, que ya no se sentirían avergonzadas o destacadas por usar una. Podrían ofrecer tranquilidad a las personas que no tienen el privilegio de aislarse en sus hogares y deben continuar trabajando en espacios públicos. “Mi personal también ha mencionado que tener una máscara les recuerda que no se toquen la cara ni se pongan un bolígrafo en la boca”, señaló Bourouiba.

O las máscaras podrían tener el efecto contrario. Cada vez que Santarpia ve a alguien usando una máscara en público, esa persona está constantemente tocándola, haciendo un nudo con ella y tirando hacia abajo para limpiarse la boca. “Las máscaras son realmente incómodas y nadie las usa correctamente”, dijo. “En lugar de ser protector, te has puesto algo en la cara que te hace querer tocarte más la cara o tocar el exterior de la máscara, lo cual es infeccioso. Has creado un peligro para ti que está justo en tu cara “.

Muchos expertos en salud pública han expresado quejas similares, basadas en su propia experiencia personal. Pero es difícil encontrar estudios que demuestren que los usuarios de máscaras novatos se tocan más la cara o que ese comportamiento aumenta el riesgo de infección. De todos modos, si la gente usa mal las máscaras, ¿por qué no entrenarlas? Se han realizado innumerables videos y memes para mostrar a las personas cómo lavarse las manos adecuadamente, y la OMS ya tiene un buen video instructivo sobre el uso de máscaras.

El debate es algo discutible en este momento, porque simplemente no hay suficientes máscaras para los profesionales médicos, y mucho menos para todos los demás. Independientemente de sus opiniones sobre el uso generalizado de máscaras, todas las personas con las que hablé para este artículo estuvieron de acuerdo en que los trabajadores de la salud deberían obtener cualquier tipo de máscara médica existente. Esta podría ser la razón por la cual los funcionarios de salud pública han sido tan reacios a recomendar el uso de máscaras en general: los acumuladores ya han comenzado a agotar los suministros cada vez más escasos. Aun así, “no se debe hacer una política para dar cabida a la falta de suministro”, dijo Bourouiba. “Debería crear el ímpetu para generar ese suministro”.

Mientras tanto, los ciudadanos (y, desafortunadamente, muchos trabajadores de la salud) tendrán que arreglárselas con MacGyver para elegir sus propias alternativas. Algunos estudios sugieren que las máscaras de tela caseras son menos efectivas que las médicas adecuadas, pero aún así son mejores que nada. En un experimento, una máscara quirúrgica filtró el 89 por ciento de las partículas virales del aire, un paño de cocina bloqueó el 72 por ciento y una camiseta de algodón bloqueó el 50 por ciento. * En general, los materiales más gruesos son mejores que los más delgados, dijo Marr, y un ajuste apretado en la cara es importante. Si las personas usan máscaras improvisadas, deben lavarlas luego. Y, sobre todo, deben recordar que las máscaras caseras no son completamente protectoras. Son una última medida que se utilizará en situaciones en las que no sea posible el distanciamiento social. “No es como” estoy usando [una máscara] y ahora puedo hablar con todos “, dijo Bourouiba.

El debate de la máscara es tan intenso porque tanto los niveles de juego como los niveles de incertidumbre son muy altos. “Estamos tratando de construir el avión mientras lo volamos”, dijo Hanage. “Tenemos que tomar decisiones con consecuencias bastante masivas en ausencia de datos seguros. Es una pesadilla para un profesional de la salud pública cauteloso promedio “.

La pandemia de coronavirus se ha movido tan rápido que años de cambio social y debate académico se han comprimido en cuestión de meses. Las disputas académicas están informando la política nacional. Las pautas de larga data están cambiando. En cuestión de días, un experimento que se realiza en una habitación de hospital puede afectar cómo se sienten las personas sobre el aire que les rodea y lo que eligen usar en sus rostros. Las máscaras son un símbolo, sí, pero no solo de conciencia. También son emblemáticos de un mundo que está cambiando tan rápido que nadie tiene tiempo para respirar.

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