Pandemias y la forma de la historia humana

Lo que a menudo se conoce como la primera pandemia comenzó en la ciudad de Pelusium, cerca de la actual Port Said, en el noreste de Egipto, en el año 541. Según el historiador Procopius, que estaba vivo en ese momento, la “peste” se extendió oeste, hacia Alejandría, y este, hacia Palestina. Luego continuó.

Just as there are many ways for microbes to infect a body, there are many ways for epidemics to affect the body politic.Photograph by Fritz Goro / The LIFE Picture Collection / Getty



 El Shabbat



Por Elizabeth Kolbert, 30 de marzo de 2020


Los brotes han provocado disturbios e impulsado innovaciones de salud pública, revoluciones prefiguradas y mapas rediseñados.

Lo que a menudo se conoce como la primera pandemia comenzó en la ciudad de Pelusium, cerca de la actual Port Said, en el noreste de Egipto, en el año 541. Según el historiador Procopius, que estaba vivo en ese momento, la “peste” se extendió oeste, hacia Alejandría, y este, hacia Palestina. Luego continuó. En su opinión, parecía moverse casi conscientemente, “como si temiera que algún rincón de la tierra pudiera escapar de él”.

El primer síntoma de la peste fue la fiebre. A menudo, observó Procópius, esto era tan leve que no “permitía sospechar del peligro”. Pero, a los pocos días, las víctimas desarrollaron los síntomas clásicos de la peste bubónica: bultos o bubones en la ingle y debajo de los brazos. El sufrimiento en ese momento fue terrible; algunas personas entraron en coma, otras en violento delirio. Muchos vomitaron sangre. Los que atendieron a los enfermos “estaban en un estado de agotamiento constante”, señaló Procópius. “Por esta razón, todos los compadecieron no menos que los que sufren”. Nadie podía predecir quién iba a perecer y quién saldría adelante.

A principios de 542, la plaga golpeó a Constantinopla. En ese momento, la ciudad era la capital del Imperio Romano del Este, que fue dirigido por el emperador Justiniano. Una evaluación reciente llama a Justiniano “uno de los mejores estadistas que jamás haya vivido”. Otro historiador describe la primera parte de su reinado, que gobernó durante casi cuarenta años, como “una oleada de acción prácticamente incomparable en la historia romana”. En los quince años antes de que la peste llegara a la capital, Justiniano codificó la ley romana, hizo las paces con los persas, revisó la administración fiscal del Imperio Oriental y construyó Hagia Sophia.

A medida que la plaga se desataba, le correspondía a Justiniano, en palabras de Procópius, “prever el problema”. El emperador pagó por los cuerpos de los abandonados y los indigentes para ser enterrados. Aun así, era imposible mantenerse al día; el número de muertos fue demasiado alto. (Procópio pensó que alcanzaba más de diez mil por día, aunque nadie está seguro de si esto es correcto). Juan de Éfeso, otro contemporáneo de Justiniano, escribió que “nadie saldría por la puerta sin una etiqueta en la que estaba escrito su nombre”. , ”En caso de que de repente se sintiera afectado. Finalmente, los cuerpos fueron arrojados a fortificaciones en las afueras de la ciudad.

La plaga golpeó tanto a los impotentes como a los poderosos. Justiniano lo contrajo. Entre los afortunados, sobrevivió. Su regla, sin embargo, nunca se recuperó realmente. En los años anteriores a 542, los generales de Justiniano habían reconquistado gran parte de la parte occidental del Imperio Romano de los godos, los vándalos y otros bárbaros variados. Después de 542, el Emperador luchó para reclutar soldados y pagarles. Los territorios que sus generales habían sometido comenzaron a rebelarse. La plaga llegó a la ciudad de Roma en 543, y parece haber llegado a Gran Bretaña en 544. Estalló nuevamente en Constantinopla en 558, una tercera vez en 573, y nuevamente en 586.

La peste justiniana, como se la conoció, no se quemó hasta 750. En ese momento, había un nuevo orden mundial. Había surgido una nueva religión poderosa, el Islam, y sus seguidores gobernaron un territorio que incluía gran parte de lo que había sido el imperio de Justiniano, junto con la Península Arábiga. Gran parte de Europa occidental, mientras tanto, había quedado bajo el control de los francos. Roma se había reducido a unas treinta mil personas, aproximadamente la población de la actual Mamaroneck. ¿Fue la peste parcialmente responsable? Si es así, la historia está escrita no solo por hombres sino también por microbios.

Así como los microbios pueden infectar un cuerpo de muchas maneras, las epidemias también pueden desarrollarse en la política del cuerpo. Las epidemias pueden ser de corta duración o prolongadas o, como la peste justiniana, recurrentes. A menudo, se asocian con la guerra; a veces el emparejamiento favorece al agresor, a veces el agresor. Las enfermedades epidémicas pueden volverse endémicas, es decir, estar constantemente presentes, solo para volverse epidémicas cuando se transportan a una nueva región o cuando cambian las condiciones.

A esta última categoría pertenece la viruela, denominada monstruo moteado, que pudo haber matado a más de mil millones de personas antes de ser erradicado, a mediados del siglo XX. Nadie sabe exactamente dónde se originó la viruela; Se cree que el virus —parte del género que incluye la viruela del toro, la viruela del camello y la viruela del mono— había infectado a los humanos por primera vez en el momento en que las personas comenzaron a domesticar animales. Se han encontrado signos de viruela en momias egipcias, incluido Ramses V, quien murió en 1157 a. C. Los romanos parecen haber contraído la viruela cerca de lo que hoy es Bagdad, cuando fueron a luchar contra uno de sus muchos enemigos, los partos, en 162. El médico romano Galen informó que aquellos que contrajeron la nueva enfermedad sufrieron una erupción cutánea que estaba “ulcerado en la mayoría de los casos y totalmente seco”. (La epidemia a veces se conoce como la peste de Galeno). Marco Aurelio, el último de los llamados Cinco buenos emperadores, que murió en 180, también pudo haber sido una víctima de la viruela.

En el siglo XV, como informa Joshua S. Loomis en “Epidemias: El impacto de los gérmenes y su poder sobre la humanidad” (Praeger), la viruela se había vuelto endémica en Europa y Asia, lo que significa que la mayoría de las personas probablemente estuvieron expuestas a ella en algún momento en sus vidas. Sobre todo, la tasa de mortalidad fue de un aterrador treinta por ciento, pero entre los niños pequeños fue mucho mayor: más del noventa por ciento en algunos lugares. Loomis, profesor de biología en la Universidad East Stroudsburg, escribe que el peligro era tan grave que “los padres comúnmente esperaban para nombrar a sus hijos hasta después de haber sobrevivido a la viruela”. Cualquiera que haya logrado la inmunidad permanente adquirida (aunque muchos quedaron ciegos o horriblemente cicatrizados). Esta dinámica significó que cada generación más o menos hubo un brote importante, ya que el número de personas que habían logrado evitar infectarse a medida que los niños aumentaban lentamente. También significaba, como observa Loomis con bastante cautela, que los europeos disfrutaron de una gran ventaja al “comenzar a explorar tierras distantes e interactuar con las poblaciones nativas”.

Alfred W. Crosby, el historiador que acuñó la frase “el intercambio colombiano”, también acuñó el término “epidemia de suelo virgen”, definido como uno en el que “las poblaciones en riesgo no han tenido contacto previo con las enfermedades que las afectan y son por lo tanto, inmunológicamente casi indefenso “. La primera “epidemia de suelo virgen” en las Américas, o, para usar otra de las formulaciones de Crosby, “la primera pandemia del Nuevo Mundo”, comenzó a fines de 1518. Ese año, alguien, presumiblemente desde España, llevó la viruela a La Española. Esto fue un cuarto de siglo después de que Colón encalló en la isla, y la población nativa de Taíno ya se había reducido mucho. El monstruo manchado arrasó con los que quedaban. Dos frailes, que le escribieron al rey de España, Carlos I, a principios de 1519, informaron que un tercio de los habitantes de la isla estaban afectados: “A Nuestro Señor le ha agradado otorgar una peste de viruela entre dichos indios, y no cesa. . ” Desde La Española, la viruela se propagó a Puerto Rico. En dos años, había llegado a la capital azteca de Tenochtitlán, en lo que ahora es la Ciudad de México, un desarrollo que le permitió a Hernán Cortés conquistar la capital, en 1521. Un sacerdote español escribió: “En muchos lugares sucedió que todos en una casa murieron y, como era imposible enterrar a la gran cantidad de muertos, derribaron las casas sobre ellos “. La viruela parece haber llegado al Imperio Inca antes que los españoles; La infección corrió de un asentamiento al siguiente más rápido de lo que los conquistadores podían viajar.

Es imposible decir cuántas personas murieron en la primera pandemia del Nuevo Mundo, tanto porque los registros son incompletos como porque los europeos también trajeron consigo muchas otras enfermedades del “suelo virgen”, como el sarampión, la fiebre tifoidea y la difteria. En total, los microbios importados probablemente mataron a decenas de millones de personas. “El descubrimiento de América fue seguido posiblemente por el mayor desastre demográfico en la historia del mundo”, escribió William M. Denevan, profesor emérito de la Universidad de Wisconsin-Madison. Este desastre cambió el curso de la historia no solo en Europa y las Américas sino también en África: ante la escasez de mano de obra, los españoles recurrieron cada vez más al comercio de esclavos.

La palabra “cuarentena” proviene del quaranta italiano, que significa “cuarenta”. Como explica Frank M. Snowden en “Epidemics and Society: From the Black Death to the Present” (Yale), la práctica de la cuarentena se originó mucho antes de que la gente entendiera exactamente qué estaban tratando de contener, y el período de cuarenta días fue elegido no por razones médicas sino por las escrituras, “ya que tanto el Antiguo como el Nuevo Testamento hacen múltiples referencias al número cuarenta en el contexto de la purificación: los cuarenta días y las cuarenta noches del diluvio en Génesis, los cuarenta años de errantes de los israelitas en el desierto . . y los cuarenta días de Cuaresma.

Las primeras cuarentenas formales fueron una respuesta a la Peste Negra, que, entre 1347 y 1351, mató a algo así como un tercio de Europa y marcó el comienzo de lo que se conoce como la “segunda pandemia de peste”. Al igual que con la primera, la segunda pandemia causó estragos de manera irregular. La peste se extendería, luego disminuiría, solo para estallar de nuevo.

Durante uno de estos brotes, en el siglo XV, los venecianos erigieron lazarettos (o salas de aislamiento) en las islas periféricas, donde obligaron a los barcos que llegan a atracar. Los venecianos creían que al airear los barcos estaban disipando los vapores que causan la peste. Si la teoría estaba fuera de lugar, los resultados aún eran salubres; cuarenta días dieron a la plaga el tiempo suficiente para matar ratas y marineros infectados. Snowden, profesor emérito de Yale, llama a estas medidas una de las primeras formas de “salud pública institucionalizada” y argumenta que ayudaron a legitimar la “acumulación de poder” por parte del estado moderno.

Existe un gran debate sobre por qué la segunda pandemia finalmente terminó; Uno de los últimos brotes importantes en Europa ocurrió en Marsella en 1720. Pero, ya sea que los esfuerzos de control fueran efectivos o no, a menudo provocaban, como dice Snowden, “evasión, resistencia y disturbios”. Las medidas de salud pública se opusieron a la religión y la tradición, como, por supuesto, todavía lo hacen. El miedo a ser separado de sus seres queridos llevó a muchas familias a ocultar casos. Y, de hecho, los encargados de hacer cumplir las reglas a menudo tenían poco interés en proteger al público.

Considere el caso del cólera. En las filas de las enfermedades temibles, el cólera podría estar en tercer lugar, después de la peste y la viruela. El cólera es causado por una bacteria en forma de coma, Vibrio cholerae, y durante la mayor parte de la historia humana estuvo restringida al Delta del Ganges. Luego, en los mil ochocientos, los barcos de vapor y el colonialismo enviaron a Vibrio cholerae a viajar. La primera pandemia de cólera estalló en 1817 cerca de Calcuta. Se trasladó por tierra a la actual Tailandia y en barco a Omán, de donde fue llevado a Zanzíbar. La segunda pandemia de cólera comenzó en 1829, una vez más en la India. Se abrió paso a través de Rusia hacia Europa y de allí a los Estados Unidos.

A diferencia de la peste y la viruela, que hacen pocas distinciones de clase, el cólera, que se transmite a través de alimentos o agua contaminados, es principalmente una enfermedad de los barrios marginales urbanos. Cuando la segunda pandemia golpeó a Rusia, el zar Nicolás I estableció cuarentenas estrictas. Estos pueden haber frenado la espiral de propagación, pero no hicieron nada para ayudar a los que ya están infectados. La situación, según Loomis, fue exacerbada por funcionarios de salud que arrojaron indiscriminadamente a las víctimas del cólera y a las personas que padecían otras dolencias. Se rumoreaba que los médicos estaban tratando deliberadamente de matar a los enfermos. En la primavera de 1831, estallaron disturbios en San Petersburgo. Un manifestante que regresaba de un combate cuerpo a cuerpo informó que un médico había “recibido un par de rocas en el cuello; seguro que no nos olvidará por mucho tiempo “. La primavera siguiente, estallaron disturbios de cólera en Liverpool. Una vez más, los médicos fueron los principales objetivos; fueron acusados ​​de envenenar a las víctimas del cólera y volverlas azules. (Al cólera se le ha llamado la “muerte azul” porque las personas que padecen la enfermedad pueden deshidratarse tanto que su piel se vuelve de color pizarra). Disturbios similares estallaron en Aberdeen, Glasgow y Dublín.

En 1883, durante la quinta pandemia de cólera, el médico alemán Robert Koch estableció la causa de la enfermedad al aislar la bacteria Vibrio cholerae. Al año siguiente, la pandemia golpeó a Nápoles. La ciudad envió inspectores para confiscar productos sospechosos. También envió escuadrones de desinfección, que llegaron a las viviendas de la ciudad con las armas desenfundadas. Los napolitanos eran, comprensiblemente, escépticos tanto de los inspectores como de los escuadrones. Respondieron con un sentido del humor impresionante, si no necesariamente una comprensión aguda de la epidemiología. Los manifestantes se presentaron en el ayuntamiento con cestas de higos y melones demasiado maduros. Procedieron, escribe Snowden, “a consumir la fruta prohibida en enormes cantidades mientras los que miraban aplaudían y apostaban a qué binger comería más”.

Ocho años después, mientras la quinta pandemia continuaba, estalló uno de los disturbios de cólera más violentos en lo que ahora es la ciudad ucraniana de Donetsk. Decenas de tiendas fueron saqueadas, y casas y negocios fueron quemados. Las autoridades de San Petersburgo respondieron a la violencia tomando medidas enérgicas contra los trabajadores acusados ​​de promover la “ilegalidad”. Según Loomis, la represión provocó más disturbios civiles, lo que a su vez provocó más represión y, por lo tanto, de una manera indirecta, el cólera ayudó a “preparar el escenario” para la Revolución Rusa.

La séptima pandemia de cólera comenzó en 1961, en la isla indonesia de Sulawesi. Durante la próxima década, se extendió a India, la Unión Soviética y varias naciones de África. No hubo brotes masivos durante el próximo cuarto de siglo, pero luego uno golpeó a Perú en 1991, cobrando treinta y quinientas vidas; otro brote, en lo que ahora es la República Democrática del Congo, en 1994, reclamó doce mil.

Según la mayoría de las cuentas, la séptima pandemia está en curso. En octubre de 2010, el cólera estalló en las zonas rurales de Haití y luego se extendió rápidamente a Puerto Príncipe y otras ciudades importantes. Esto fue nueve meses después de que un terremoto de magnitud 7.0 hubiera devastado el país. Comenzaron a circular rumores de que la fuente del brote era una base que albergaba a las tropas de mantenimiento de la paz de las Naciones Unidas procedentes de Nepal. Los disturbios ocurrieron en la ciudad de Cap-Haitien; murieron al menos dos personas y se suspendieron los vuelos que transportan ayuda al país. Durante años, la ONU negó que sus tropas hubieran traído cólera a Haití, pero finalmente admitió que los rumores eran ciertos. Desde que comenzó el brote, ochocientos mil haitianos se han enfermado y casi diez mil han muerto.

Las epidemias son, por su propia naturaleza, divisivas. El vecino al que, en mejores momentos, puede pedir ayuda se convierte en una posible fuente de infección. Los rituales de la vida diaria se convierten en oportunidades de transmisión; Las autoridades que imponen la cuarentena se convierten en agentes de opresión. Una y otra vez a lo largo de la historia, la gente ha culpado a los forasteros por los brotes. (En ocasiones, como en el caso de las tropas de mantenimiento de la paz de la ONU, han tenido razón). Snowden cuenta la historia de lo que les sucedió a los judíos de Estrasburgo durante la Peste Negra. Los funcionarios locales decidieron que eran responsables de la peste (según se decía, habían envenenado los pozos) y les ofrecieron una opción: convertirse o morir. La mitad optó por lo primero. El 14 de febrero de 1349, el resto “fueron detenidos, llevados al cementerio judío y quemados vivos”. El papa Clemente VI emitió toros papales señalando que los judíos también estaban muriendo por la plaga y que no tendría sentido que se envenenen, pero esto no parece haber hecho mucha diferencia. En 1349, las comunidades judías en Frankfurt, Mainz y Colonia fueron aniquiladas. Para escapar de la violencia, los judíos emigraron en masa a Polonia y Rusia, alterando permanentemente la demografía de Europa.

Cada vez que ocurre un desastre, como ahora, es tentador mirar al pasado en busca de orientación sobre qué hacer o, alternativamente, qué no hacer. Han pasado casi mil quinientos años desde la peste justiniana y, con la peste, la viruela, el cólera, la gripe, la poliomielitis, el sarampión, la malaria y el tifus, hay una epidemia de epidemias para reflexionar.

El problema es que, para todos los patrones comunes que surgen, hay al menos tantas variaciones confusas. Durante los disturbios del cólera, la gente no culpaba a los de afuera sino a los de adentro; Fueron médicos y funcionarios del gobierno los que fueron atacados. La viruela ayudó a los españoles a conquistar los imperios azteca e inca, pero otras enfermedades ayudaron a derrotar a los poderes coloniales. Durante la Revolución Haitiana, por ejemplo, Napoleón intentó recuperar la colonia francesa, en 1802, con unos cincuenta mil hombres. Tantos de sus soldados murieron de fiebre amarilla que, después de un año, renunció al intento y también decidió vender el territorio de Luisiana a los estadounidenses.

Incluso la matemática de los brotes varía dramáticamente de un caso a otro. Como Adam Kucharski, profesor de la London School of Hygiene & Tropical Medicine y autor de “The Rules of Contagion” (de Estados Unidos, de Basic Books), señala que las diferencias dependen de factores como el modo de transmisión, la cantidad de tiempo que un individuo es contagioso y las redes sociales que explota cada enfermedad. “Hay un dicho en mi campo:‘ si has visto una pandemia, has visto. . . una pandemia “, escribe. Una de las pocas predicciones sobre covid-19 que parece seguro hacer en este momento es que se convertirá en el tema de muchas historias propias.

 

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