¿Todos los que usan mascarillas nos ayudarán a frenar la pandemia?

A medida que los casos de enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19) se dispararon el mes pasado, las personas en Europa y América del Norte lucharon para obtener máscaras quirúrgicas para protegerse.

JOHN NACION/NURPHOTO VIA GETTY IMAGES



 El Shabbat 



Por Kelly Servick


Los informes COVID-19 de Science cuentan con el respaldo del Centro Pulitzer.

A medida que los casos de enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19) se dispararon el mes pasado, las personas en Europa y América del Norte lucharon para obtener máscaras quirúrgicas para protegerse. Los funcionarios de salud intervinieron para desanimarlos, preocupados por el suministro limitado de máscaras para el personal de atención médica. “En serio, ¡DEJEN DE COMPRAR MÁSCARAS!” comenzó un tweet del 29 de febrero del cirujano general estadounidense Jerome Adams. La Organización Mundial de la Salud y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. Han dicho que solo las personas con síntomas de COVID-19 y las personas que los cuidan deben usar máscaras.

Pero algunos expertos en salud, incluido el director del Centro Chino para el Control y la Prevención de Enfermedades, piensan que es un error. Las autoridades de salud en partes de Asia han alentado a todos los ciudadanos a usar máscaras en público para prevenir la propagación del virus, independientemente de si tienen síntomas. Y la República Checa dio el paso poco común la semana pasada de hacer obligatorios los recubrimientos de nariz y boca en espacios públicos, lo que provocó un impulso de base para hacer máscaras a mano.

Incluso los expertos que prefieren enmascarar a las masas dicen que su impacto en la propagación de la enfermedad es probable que sea modesto. Muchos también temen promover la compra de máscaras en medio de la grave escasez en los hospitales. Pero a medida que avanza la pandemia, algunos expertos en salud pública piensan que los mensajes del gobierno que desalientan el uso de máscaras deberían cambiar.

“Realmente es una intervención de salud pública perfectamente buena que no se utiliza”, argumenta KK Cheng, un experto en salud pública de la Universidad de Birmingham. “No es para protegerse. Es para proteger a las personas contra las gotas que salen de su tracto respiratorio “.

Cheng y otros enfatizan que, independientemente de cómo se usen las máscaras, las personas deben practicar el distanciamiento social y quedarse en casa tanto como sea posible para evitar la propagación del nuevo coronavirus. Cuando las personas se aventuran e interactúan, es probable que arrojen un poco de saliva. “No quiero asustarte, pero cuando la gente habla, respira y canta, no tienes que estornudar ni toser, estas gotas están saliendo”, dice.

Aunque hay alguna evidencia de que el coronavirus 2 del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV-2) puede persistir en los aerosoles (partículas finas que permanecen suspendidas en el aire) la transmisión del aerosol es rara, dice Arnold Monto, epidemiólogo de la Universidad de Michigan, Ann Arbor. Se propaga principalmente por gotas más grandes, “y sabemos que las máscaras faciales quirúrgicas estándar tendrán un efecto modesto en ese tipo de transmisión”, dice. “Cuando combinas [máscaras] con otros enfoques, entonces pueden hacer la diferencia”.

Los ensayos controlados aleatorios centrados en otros virus no han demostrado que dotar de mascarillas  o tapa bocas al público disminuya las infecciones, aunque estos estudios han tendido a tener tamaños de muestra pequeños y, en muchos, los participantes no usaron las máscaras tanto como se les indicó.

A pesar de los mensajes de algunos funcionarios de salud que dicen lo contrario, es probable que una máscara pueda ayudar a proteger a un usuario sano de la infección, dice Benjamin Cowling, epidemiólogo de la Universidad de Hong Kong. Se ha demostrado que tanto las mascarillas quirúrgicas como los respiradores N95 más protectores previenen diversas infecciones respiratorias en los trabajadores de la salud; se ha debatido cuál de los dos es apropiado para diferentes tipos de atención de pacientes con infección respiratoria. “No tiene sentido imaginar que … las máscaras quirúrgicas son realmente importantes para los trabajadores de la salud, pero no son útiles para el público en general”, dice Cowling.

Las máscaras podrían funcionar mejor para prevenir la infección en los hospitales que en el público, dice, en parte porque los trabajadores de la salud reciben capacitación sobre cómo usarlas y porque toman otras medidas de seguridad importantes, como lavarse bien las manos. “Creo que la persona promedio, si se les enseñara a usar una máscara correctamente … tendría alguna protección contra la infección en la comunidad”.

Pero el mayor beneficio de estimular el uso de mascaras a las masas, argumentan Cowling y otros, probablemente no proviene de proteger las bocas de los sanos sino de cubrir las bocas de las personas ya infectadas. No se supone que las personas que se sienten enfermas salgan, pero la evidencia inicial sugiere que las personas sin síntomas también pueden transmitir el coronavirus sin saber que están infectadas. Los datos de los esfuerzos de rastreo de contactos, en los cuales los investigadores monitorean la salud de las personas que recientemente interactuaron con alguien confirmado que tiene una infección, sugieren que casi la mitad de las transmisiones de SARS-CoV-2 ocurren antes de que la persona infectada muestre síntomas. Y algunos parecen contraerse y eliminar el virus sin sentirse enfermos. “Si supiera quién es asintomático y presintomático [para COVID-19], yo … clasificaría las máscaras faciales a esas personas”, dice Monto. Desafortunadamente, agrega, “No sabemos quiénes son”.

Un factor clave que empuja a las autoridades de salud a desalentar el uso de máscaras es el suministro limitado, dice Elaine Shuo Feng, epidemióloga y estadística de la Universidad de Oxford, cuyo equipo publicó la semana pasada en The Lancet una comparación de las recomendaciones de máscaras faciales de varias autoridades de salud.

Por esa razón, Mark Loeb, un microbiólogo y médico especialista en enfermedades infecciosas en la Universidad McMaster, dice: “No creo que sea una buena política de salud pública que las personas salgan y compren máscaras médicas y respiradores N95 y los usen en el calle.”

La escasez ha inspirado movimientos de bricolaje en muchos países para producir máscaras de tela, que los CDC reconocen que pueden ser el último recurso para los trabajadores de la salud que carecen de otra protección. Faltan estudios rigurosos que comparen las máscaras de tela con las quirúrgicas o que investiguen el material ideal para las máscaras caseras.

Cheng espera que las máscaras se vuelvan más importantes en los Estados Unidos y Europa una vez que pase el pico de los casos de COVID-19 y se aflojen las restricciones de distanciamiento social. “Imagínese que viaja en el metro de Nueva York [Ciudad] en una mañana ocupada. Si todos usan una máscara, estoy seguro de que reduciría la transmisión “, dice, y agrega:” No me pidan que les muestre un ensayo clínico que funciona “.

[Este artículo fue publicado originalmente en el magazine Sciencemag.org]

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