Las reglas de contagio: un estudio de cómo se propaga un virus

Un experto en enfermedades infecciosas aplica las matemáticas para explicar la propagación y el control de los brotes.

Workers in China prepare epidemic prevention materials in Sichuan, China © Zuma Press/PA Images



 El Shabbat 



Clive Cookson


Un experto en enfermedades infecciosas aplica las matemáticas para explicar la propagación y el control de los brotes.

A medida que el coronavirus se propaga por China y amenaza con una pandemia, otro contagio se mueve aún más rápido en todo el mundo: la desinformación sobre la enfermedad. Algunas de las historias que surgen en las redes sociales son relatos relativamente inofensivos de estudios no confirmados, como uno que muestra que la infección se trasladó a los humanos por las serpientes; algunas son teorías de conspiración políticamente cargadas, por ejemplo, la acusación de que el virus escapó de un laboratorio de guerra de gérmenes en Wuhan; y algunos ofrecen consejos erróneos y potencialmente dañinos, como la idea de que puede prevenir la infección al rociarse con alcohol o solución de cloro.

La matemática del contagio varía poco de coronavirus a virus informático, riesgo financiero a noticias falsas. Ahora, con el momento perfecto, ha llegado una buena guía para reunir el conocimiento científico sobre la forma en que las cosas se propagan y cómo bloquear (o alentar) su transmisión.

Adam Kucharski, epidemiólogo de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, completó The Rules of Contagion antes de que surgiera la nueva enfermedad por coronavirus Covid-19 en Wuhan, y se resistió sensiblemente a una actualización o revisión de último minuto para tener en cuenta la nueva epidemia, que se está desarrollando tan rápido que todo lo que escribió sobre él habría quedado desactualizado antes de su publicación. En cualquier caso, su libro prepara el terreno de manera integral para que los lectores tengan sentido de lo que está sucediendo hoy, al destilar la sabiduría reunida al estudiar epidemias anteriores durante más de un siglo.

Aunque John Snow es ampliamente considerado como el padre de la epidemiología moderna para su estudio histórico en 1854, mapeando casos de cólera en Londres para mostrar que el agua contaminada en lugar del “mal aire” propaga la enfermedad, el héroe de Kucharski es otro británico, Ronald Ross (1857 -1932), quien dedicó 50 años a comprender cómo los mosquitos transmiten la malaria. Ross demostró matemáticamente que la malaria podría eliminarse reduciendo las poblaciones de mosquitos por debajo de un nivel crítico en el que la enfermedad se desvanecería, sin tener que eliminar todos los insectos.

Muchos de los compañeros de Ross no estaban convencidos, pero el control de mosquitos eventualmente redujo la infección lo suficiente como para eliminar la malaria de Europa continental en la década de 1970. Su visión dinámica de la forma en que avanza una enfermedad, dependiendo de los números que son susceptibles a la infección, realmente infectados e inmunes (porque se han recuperado o han sido vacunados), ha estado en el corazón de la epidemiología desde entonces. De hecho, Ross extendió sus ideas a una “teoría de los acontecimientos” profética que cubría no solo la enfermedad sino también “el comercio, la política y la política”, como él lo expresó, aunque el mundo en general no tomaría en serio esta extensión hasta mucho después de su muerte.

Otro concepto importante de principios del siglo XX es la “inmunidad colectiva”, desarrollada por el estadístico médico británico Major Greenwood (Major era su primer nombre; su rango militar era Capitán). Del mismo modo que Ross demostró que la malaria podría controlarse sin matar hasta el último mosquito, la inmunidad del rebaño hace posible eliminar las infecciones sin vacunar a todos en la población.

Una tercera clave para comprender las epidemias se formuló sorprendentemente recientemente. En la década de 1970, el matemático alemán Klaus Dietz describió una cantidad conocida como el número de reproducción R, que representa el número promedio de personas que un individuo infeccioso infectará en una población específica.

Si R es menor que uno, el número de casos disminuye con el tiempo. Para muchos virus en las primeras etapas de un brote, incluida la gripe pandémica, el Ébola y (parece) Covid-19, R es alrededor de dos. Casualmente, escribe Kucharski, los investigadores de Facebook encontraron R = 2 por su contenido en línea de propagación más rápida, como el desafío del cubo de hielo de 2014. Uno de los gérmenes más infecciosos conocidos causa el sarampión, con una R tan alta como 20 en un grupo totalmente susceptible, razón por la cual se requieren tasas de vacunación superiores al 95 por ciento para lograr la inmunidad suficiente para detener el sarampión.

Si está presionando un producto o mensaje político, quiere que R sea lo más grande posible. Si está luchando contra un virus, ya sea biológico o electrónico, debe minimizar R. En el caso de Covid-19, es poco probable que haya una vacuna disponible hasta el próximo año. Hasta entonces, las autoridades sanitarias deben confiar en otras medidas, como poner en cuarentena a los infectados y rastrear sus contactos.

Para reducir la exposición en línea a la información médica errónea, los gigantes tecnológicos están colaborando para impulsar fuentes confiables a la cima de los sitios de Internet. Por ejemplo, si busca coronavirus en Google, la ayuda y la información de la Organización Mundial de la Salud ocupan un lugar destacado; en Twitter en el Reino Unido, lo último que ves es el último consejo del gobierno.

Aunque las epidemias comparten muchas características comunes que ayudan a estructurar nuestros esfuerzos para controlarlas, cada una también tiene aspectos distintivos de los cuales podemos aprender para el futuro. Nunca antes, por ejemplo, la información sobre una nueva enfermedad se extendió por un mundo interconectado más rápidamente que durante la epidemia de coronavirus de 2020.

“En el análisis de brotes, los momentos más significativos no son los que tenemos razón”, concluye Kucharski. “Son esos momentos cuando nos damos cuenta de que nos hemos equivocado”. Para Covid-19, esos momentos aún están por llegar.

The Rules of Contagion: por qué se propagan las cosas y por qué se detienen, por Adam Kucharski, Profile Books RRP £ 16.99, 352 páginas

Clive Cookson es el editor científico de FT

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