Esclavitud

    La relación de Lincoln con los afroamericanos    

Cuando se acercaba el cumpleaños de en 1942, el editor de Nueva York, E. P. Dutton, lanzó con gran fanfarria un nuevo libro titulado They Knew . Presentado con un prefacio del querido biógrafo de , Carl Sandburg, el libro aprovechó el amplio interés en que caracterizó la era del New Deal. Sin embargo, este era un título inusual en la obra de porque su enfoque principal era la relación de con los . Ofrecía relatos detallados de hombres y mujeres que se habían encontrado con Abraham y Mary en Springfield y Washington, DC, entre ellos una modista experta, una barbería haitiana y una mujer que poseía tierras en las que se libró una batalla de la Guerra Civil. Al contar sus historias, el libro documentó y honró a la generación de afroamericanos que vivió la Guerra Civil y experimentó la abolición de la .

Ellos sabían que Lincoln, escrita por un maestro afroamericano de escuela secundaria y coleccionista de Lincolniana llamado John E. Washington, recibió aclamación de la crítica y se vendió rápidamente, pero nunca se reimprimió. Los críticos apreciaron que Washington haya logrado algo nuevo. El libro fue una “colección interesante de historia, biografía y reminiscencias y tradición popular”, escribió la revista Crisis de la NAACP, elogiándola por presentar “de una manera fascinante una imagen humana de los negros que estuvieron en contacto íntimo con Abraham Lincoln”.

Cuando supieron que Lincoln había sido liberado, casi no se conocía públicamente sobre los empleados y empleados afroamericanos de Lincolns. Poco después del asesinato, el compañero de leyes de Lincoln, William Herndon, reunió historias de personas comunes que conocían a Lincoln, pero evidentemente Herndon no estaba interesado en las perspectivas de los afroamericanos. No había entrevistado, por ejemplo, a Elizabeth Keckley, la modista y confidente de Mary Todd Lincoln, quien en 1868 publicó una memoria, Behind the Scenes. Tampoco había hablado con William de Fleurville, el barbero y cliente legal de Lincoln en Springfield, ni con Elizabeth Thomas, la residente de Washington cuya tierra se había convertido en el sitio de Fort Stevens y que conoció a Lincoln cuando lo visitó en 1864, durante el ataque del general Confederado Jubal Early en la capital de la nación.Trabajando muchas décadas después de Herndon, Washington tuvo más dificultades para obtener entrevistas en primera persona. Él explotó las fuentes de archivo siempre que fue posible. También recurrió a sus propios recuerdos de historias contadas por los amigos de sus abuelas, a quienes había conocido cuando era niño y crecían cerca del Teatro Ford. Entrevistó a personas muy ancianas que recordaban la época de la Guerra Civil, y habló con los descendientes de esa generación, solicitando sus recuerdos de familiares y amigos.

Washington pensó que tales entrevistas tenían valor a pesar de cuánto tiempo había pasado, y los historiadores han estado de acuerdo en gran medida. Muchas de las viñetas que grabó deben usarse con precaución porque son el producto de las memorias de las personas, historias que se cuentan muchos años después de los mismos acontecimientos. Sin embargo, los relatos de Washington sobre los empleados afroamericanos en la Casa Blanca de Lincoln, en particular, se han vuelto indispensables para los historiadores porque prácticamente no hay otra documentación sobre la vida de esos empleados.

Sabían que Lincoln era innovador en su propio tiempo y acaba de ser reimpreso por primera vez. Su nueva publicación se produce en medio de continuas tensiones en cómo los estadounidenses entienden Lincoln, la esclavitud y la Guerra Civil. Cuando John Kelly, jefe de gabinete de la Casa Blanca, dijo que la Guerra Civil era sobre los derechos de los y una trágica falla de compromiso, nos recordó la larga sombra proyectada por los historiadores académicos de mediados del siglo XX cuya erudición minimizó la importancia de la esclavitud y raza en el conflicto. Hace unos años, la película de Steven Spielberg, Lincoln, demostró que incluso una narración centrada en la abolición de la esclavitud podía pasar por alto el papel de los afroamericanos en su propia liberación.

Estos son marcadores de una tendencia más amplia a segregar nuestras historias: separar “grandes hombres” del resto, negro de blanco y raza de nación. John E. Washington rechazó ese tipo de clasificación, optando por un enfoque más amplio. Trató de mostrar dónde convergían la historia de Lincoln y la historia de los afroamericanos, y enfatizó la dignidad y el significado de los trabajadores afroamericanos cuyas vidas se superpusieron con las del Lincoln.

Washington pensó que tanto los lectores negros como los lectores blancos apreciarían sus esfuerzos, y tenía razón. Sabían que Lincoln hizo una contribución crítica a Lincolniana al demostrar que los afroamericanos con los que Lincoln se encontró eran personas reales con nombres e historias propios. Continuamos la lucha para imaginar una historia estadounidense -y un presente estadounidense- en la que las vidas de todas las personas, no solo las reconocidas como Grandes Hombres, reciban el respeto y la importancia que merecen.

Kate Masur enseña en el Departamento de Historia en la Universidad Northwestern. Ella es la autora de Un ejemplo para toda la tierra: la emancipación y la lucha por la igualdad en Washington, D.C. y el coeditor de The World the Civil War Made. Ella es la editora de los recién publicados, They Knew Lincoln.  

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