El primer vertedero de desechos nucleares de los Estados Unidos marca 20 años

En un remoto tramo del desierto de Nuevo México, el gobierno de los EE. UU. Puso en marcha un experimento destinado a demostrar al mundo que los desechos radiactivos podrían eliminarse de manera segura en el subsuelo, lo que representa una amenaza para el medio ambiente.

File In this April 8, 1998 AP Photo: Eric Draper File

ALBUQUERQUE, NM (AP) – En un remoto tramo del desierto de Nuevo México, el gobierno de los EE. UU. Puso en marcha un experimento destinado a demostrar al mundo que los desechos radiactivos podrían eliminarse de manera segura en el subsuelo, lo que representa una amenaza para el medio ambiente.

File In this April 8, 1998 AP Photo: Eric Draper File

Veinte años y más de 12,380 envíos más tarde, toneladas de desechos de la Guerra Fría de décadas de fabricación de bombas e investigación nuclear en los Estados Unidos se han escondido en las cavernas de sal que conforman las instalaciones subterráneas. Cada semana, varios envíos de cajas especiales y barriles llenos de batas de laboratorio, guantes de goma, herramientas y escombros contaminados con plutonio y otros elementos radiactivos se transportan en camiones al sitio.

Pero la Planta Piloto de Aislamiento de Residuos no ha estado exenta de problemas.

Una fuga de radiación en 2014 forzó un costoso cierre de casi tres años, retrasó el programa de limpieza del gobierno federal y provocó cambios en las políticas en los laboratorios nacionales y sitios relacionados con la defensa en los EE. UU. Más recientemente, el Departamento de Energía de los EE. UU. Dijo que investigaría los informes de que los trabajadores Puede haber estado expuesto el año pasado a sustancias químicas peligrosas.

Aún así, los partidarios consideran que el repositorio es un éxito, y dice que proporciona una opción viable para lidiar con un desastre de miles de millones de dólares que se extiende desde un sitio de producción de armas nucleares fuera de servicio en el estado de Washington hasta uno de los laboratorios de investigación nuclear más importantes de la nación, en Idaho, y ubicaciones. tan al este como Carolina del Sur.

Si no fuera por la Planta Piloto de Aislamiento de Residuos, muchos contenedores de residuos contaminados con plutonio estarían afuera, expuestos al clima y susceptibles a desastres naturales, dijo JR Stroble, jefe de operaciones comerciales de la Oficina de Campo de Carlsbad del Departamento de Energía. El cual supervisa al contratista que opera el repositorio.

“Todo el propósito de WIPP es aislar estos residuos radiactivos y peligrosos de larga vida del entorno accesible, de las personas y de las cosas que las personas necesitan para vivir la vida en la Tierra”, dijo a The Associated Press.

Stroble y otros en las comunidades que rodean el repositorio son firmes en su convicción de que la instalación es un éxito. Señalan 22 sitios en todo el país que se han limpiado como resultado de tener un lugar donde colocar los desechos, como Rocky Flats, una antigua planta de armas nucleares en las afueras de Denver que tenía un historial de fugas, derrames y otras violaciones.

Para los críticos, el éxito se ve en el mejor de los casos ya que el repositorio está lejos de cumplir su misión.

“Ha alcanzado el 80 por ciento a lo largo de su vida útil, ha eliminado menos del 40 por ciento de los residuos y ha costado más del doble de lo que se suponía”, dijo Don Hancock con el grupo de vigilancia Southwest Southwest and Information Center. “¿Qué tan grande es el éxito?”

Los funcionarios inicialmente pensaron que la instalación operaría durante unos 25 años. En lugar de terminar en los próximos años, los gerentes han superado la línea de tiempo hasta 2050.

El repositorio fue tallado en una antigua formación de sal a una media milla (0,8 kilómetros) por debajo de la superficie, con la idea de que la sal cambiante eventualmente sepultaría los residuos radioactivos.

Fue la Academia Nacional de Ciencias en la década de 1950 la que primero recomendó la eliminación de desechos atómicos en formaciones geológicas profundas. Los científicos comenzaron a analizar detenidamente el sitio de Nuevo México unas dos décadas después.

Los científicos tuvieron que convencerse a sí mismos y luego a los reguladores federales de que era seguro. Una de sus tareas fue determinar que el antiguo agua de mar atrapada entre los cristales de sal y amarrada en finas bandas de arcilla dentro del depósito de sal no plantearía problemas miles de años después.

“Fue emocionante trabajar en lo que luego sería el primer depósito geológico profundo del mundo para esa clase de desechos”, dijo Peter Swift, científico principal de los Laboratorios Nacionales Sandia. “Nada de lo que radiactivo se había puesto tan profundamente bajo tierra antes. Y eso sigue siendo verdad 20 años después “.

Si bien la prueba real será lo que sucederá dentro de varias generaciones, Swift confía en la ciencia detrás del proyecto.

Pero el comodín en cuanto a si el repositorio se considera finalmente un éxito será el factor humano. Después de todo, los errores por parte de la gerencia fueron culpados por la liberación de radiación de 2014.

Con algunas áreas permanentemente cerradas debido a la contaminación, se deberá hacer más minería para ampliar la capacidad. El gobierno federal también está gastando más de quinientos millones de dólares para instalar un nuevo sistema de ventilación, hundir más pozos y realizar otras mejoras destinadas a volver al “negocio normal”.

Hancock y algunos ex líderes electos que participaron en las primeras discusiones acerca de la instalación se preocupan de que el relleno subterráneo se convierta en un vertedero de desechos de alto nivel o desechos nucleares comerciales.

Pero se necesitaría una ley del Congreso para ampliar la misión del repositorio, y obtener el consentimiento de los delegados de Nuevo México sería una tarea difícil, ya que el gobierno federal todavía no tiene un plan a largo plazo para lidiar con tales desperdicios. El proyecto de Yucca Mountain propuesto por Nevada está suspendido, y no hay otras propuestas de eliminación permanente sobre la mesa.

Toney Anaya, quien se desempeñó como gobernador de Nuevo México en la década de 1980, recuerda los acalorados debates acerca de traer más residuos radioactivos al estado. Dijo que había preocupaciones sobre la seguridad, pero la promesa de puestos de trabajo era atractiva. Algunos también argumentaron que Nuevo México tenía una obligación moral debido a su legado de extracción de uranio y su papel en el desarrollo de la bomba atómica.

Otro ex gobernador, Bill Richardson, estaba en ambos lados del tira y afloja: primero como un joven congresista demócrata que quería imponer estándares ambientales y evitar que los vehículos de 18 ruedas cargados con desechos pasaran por el corazón de Santa Fe. Luego, se convirtió en secretario de energía de los Estados Unidos durante la administración Clinton y presionó al estado para que abriera el camino para que se abriera el repositorio.

“Para Nuevo México, hemos hecho nuestra parte de almacenamiento de residuos, y lo hemos hecho de manera segura y efectiva”, dijo Richardson. “Se han proporcionado empleos, pero creo que el futuro del estado no es nuclear”.

Los lazos del sureste de Nuevo México con la energía nuclear son profundos y continuarán por lo menos durante los próximos 30 años según los planes que se están trazando ahora.

La regulación estatal robusta será clave para garantizar una gestión responsable en el futuro, dijo Hancock, con el grupo de vigilancia. El problema, dijo, es que además del desperdicio de la Guerra Fría que aún no se ha tratado, el gobierno federal y las plantas de energía nuclear siguen generando más.

“Tenemos que decidir cuáles serán realmente nuestras capacidades: cuánto desperdicio de energía nuclear vamos a crear, cuánto desperdicio de armas nucleares vamos a crear, para que luego podamos poner el arma en el problema”, Hancock dijo.

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