El Amazonas está en llamas. Pero el pasado de Brasil puede mostrar el camino a seguir.

Hace poco más de 16 años, en un día sofocante a lo largo de la franja sureste de la selva amazónica, nos sentamos para recuperar el aliento en un tronco medio quemado. Las columnas de humo en el horizonte flotaban hacia el cielo, y el sonido de las motosierras zumbaba en la distancia. No podríamos haber sabido que estábamos sentados en un momento y lugar que se acercaba rápidamente a la deforestación máxima de este siglo en la Amazonía. Era julio de 2003 en el estado brasileño de Mato Grosso.

Smoke billows during a fire in an area of the Amazon rainforest near Humaitá, Amazonas state, Brazil, on Aug. 17. Ueslei Marcelino/ Reuters



El Shabbat The Washington Post



Por Ruth DeFries and Doug Morton


Ruth DeFries es la profesora de desarrollo sostenible en la Universidad de Columbia, miembro de MacArthur, y autora de “The Big Ratchet: How Humanity Thrves Fact of Natural Crisis”. Doug Morton es jefe del Laboratorio de Ciencias Biosféricas en el Goddard Space de la NASA. Las opiniones expresadas son de los autores.

 

Hace poco más de 16 años, en un día sofocante a lo largo de la franja sureste de la selva amazónica, nos sentamos para recuperar el aliento en un tronco medio quemado. Las columnas de humo en el horizonte flotaban hacia el cielo, y el sonido de las motosierras zumbaba en la distancia. No podríamos haber sabido que estábamos sentados en un momento y lugar que se acercaba rápidamente a la deforestación máxima de este siglo en la Amazonía. Era julio de 2003 en el estado brasileño de Mato Grosso.

 

Ese momento viene a la mente esta semana, con informes de que el Amazonas de Brasil ha experimentado un número récord de incendios este año, como resultado de las condiciones más secas y la quema intencional para limpiar el bosque. Mientras el humo de los incendios de deforestación cubre el Amazonas una vez más, los que están en el poder han respondido atacando a científicos del gobierno e intentando enterrar hechos que el registro satelital deja en claro. Pero las lecciones del pasado de Brasil destacan la importancia de estos datos, y podrían mostrar el camino a seguir.

En 2003, estábamos en una misión con nuestros colegas de la agencia espacial brasileña, INPE, como parte de una colaboración entre científicos estadounidenses y brasileños. El objetivo era comprender cómo el bosque amazónico almacena cantidades masivas de carbono que de otro modo atraparían el calor en la atmósfera y cómo los árboles reciclan el agua en nubes que sostienen los bosques y los cultivos de agua a lo lejos.

 

Antes de salir al campo, nos habíamos acurrucado con nuestros colegas brasileños alrededor de las computadoras para analizar los datos de un satélite lanzado recientemente que enviaba imágenes del bosque todos los días. Los nuevos datos fueron prometedores, lo que sugiere que podría ser posible reducir el tiempo entre un equipo de motosierra que corta un tramo forestal y la capacidad del INPE de mapear dónde ocurrió esa deforestación. Con satélites más antiguos, la brecha entre el evento y la información puede ser de semanas o meses.

 

¿Podemos confiar en los algoritmos? La única forma de averiguarlo era ver por nosotros mismos. Así que marcamos en un mapa los lugares para verificar. Después de cruzar ríos en puentes de madera temblorosos, cambiar numerosas llantas pinchadas y empujar vehículos fuera de la arena, llegamos a uno de los puntos marcados en el mapa. Efectivamente, una gruesa cadena arrastrada entre dos tractores había arrancado los árboles por sus raíces. En un segundo lugar, pilas de árboles muertos todavía ardían. Un tercer lugar también tenía signos reveladores de deforestación reciente. Y un cuarto, quinto y sexto. Cada claro era tan grande como un maizal de Iowa. El algoritmo fue perfecto.

Cuando nos sentamos en el tronco, nos miramos con consternación. Estábamos encantados con la precisión del algoritmo, pero angustiados por lo que significaba. Los pastos para el ganado y los campos de soya para enviar a Europa y Asia estaban reemplazando a los enormes árboles. Las imágenes de satélite proporcionaron el panorama general. El bosque amazónico estaba desapareciendo ante nuestros ojos.

 

Nuestros colegas brasileños pusieron en práctica su habilidad técnica y dedicación a su mandato. Durante décadas, el gobierno brasileño ha tenido el mejor sistema del mundo para rastrear sus bosques. Las estimaciones del INPE son el estándar de oro para documentar oficialmente los cambios en el bosque. La clave ha sido la transparencia: las imágenes de satélite, los métodos y los resultados se comparten con el mundo. Y su trabajo hizo la diferencia. Los datos por sí solos no pueden mantener el bosque en pie, pero sin datos, incluso las mejores políticas no pueden entrar en acción.

 

En los años siguientes, las tasas de deforestación se hundieron con las políticas gubernamentales que combinaban zanahoria y garrote para ganaderos y agricultores. La lógica cansada de que los bosques en pie se interponen en el camino del progreso se derrumbó. Con pasturas y campos mejor manejados, los ganaderos y agricultores produjeron aún más carne de res y soya a pesar de las restricciones en los nuevos claros. Brasil se convirtió en el brillante ejemplo para otros países bendecidos con grandes extensiones de exuberantes bosques tropicales. El seguimiento de la deforestación de los satélites se volvió casi tan rutinario como un chequeo anual.

Con el cambio aparentemente dominante en los vientos políticos, el modelo brillante del éxito de Brasil está perdiendo brillo. La deforestación está avanzando poco a poco, un hecho observable conocido por el propio sistema del INPE y otras fuentes. Al presidente brasileño Jair Bolsonaro, quien ha hecho de la oposición a las políticas ambientales como un pilar de su plataforma, no le gustan estos hechos. Debido a que la realidad se interpone en el camino de desenterrar minerales valiosos, satisfacer el clamor por los cultivos comerciales y construir una infraestructura masiva, está utilizando la táctica demasiado familiar de afirmar que la verdad es una mentira y cortar los verificadores de hechos. Sin embargo, esto tiene un gran costo.

 

En los años transcurridos desde que nos sentamos en el tronco al borde de la frontera de deforestación, Brasil demostró al mundo que políticas efectivas pueden frenar el daño. Pero los activos más vitales de nuestro planeta nunca pueden estar completamente a salvo de los trastornos políticos que revierten el curso de las ganancias anteriores. Los éxitos requieren años de arduo trabajo y experiencia técnica de muchas personas con talento, como nuestros colegas de INPE. Mientras las motosierras zumban una vez más, nos solidarizamos con la verdad: el registro satelital de la pérdida de bosques para que el mundo lo vea.

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