Día Internacional de la Mujer: ¿Qué pasó el 8 de marzo de 1857?

El incendio de una fábrica de camisas de Nueva York en el que murieron 146 personas marcó la lucha por los derechos de la mujer

Dos integrantes de un piquete durante la huelga de las camiseras de Nueva York de 1909, precedente del Día Internacional de la Mujer. / ARCHIVO



El Shabbat |


Bogotá

El incendio de una fábrica de camisas de Nueva York en el que murieron 146 personas marcó la lucha por los derechos de la mujer

El Día Internacional de la Mujer del 8 de marzo fue declarado por las Naciones Unidas en 1975. Dos años más tarde se convirtió en el Día Internacional de la Mujer y la Paz Internacional. En Estados Unidos se celebra oficialmente tan solo desde 1994, a pesar de que es en aquel país donde se encuentran los orígenes de la conmemoración.

Sweatshop conditions in the early 1900's

¿Por qué se eligió ese día? 

La explicación más verosímil se remonta a mediados del siglo XIX, en plena revolución industrial. El 8 de marzo de 1857, miles de trabajadoras textiles decidieron salir a las calles de Nueva York con el lema ‘Pan y rosas’ para protestar por las míseras condiciones laborales y reivindicar un recorte del horario y el fin del trabajo infantil.

Fue una de las primeras manifestaciones para luchar por sus derechos, y distintos movimientos, sucesos y movilizaciones (como la huelga de las camiseras de 1909) se sucedieron a partir de entonces. El episodio también sirvió de referencia para fijar la fecha del Día Internacional de la Mujer en el 8 de marzo.

Water from fire hoses spraying the top floors of the Asch Building

La Historia que posiblemente marcó la conmemoración del Día Internacional de la Mujer 

El capítulo más cruento de la lucha por los derechos de la mujer se produjo, sin embargo, el 25 de marzo de 1911, cuando se incendió la fábrica de camisas Triangle Shirtwaist de Nueva York. Un total de 123 mujeres y 23 hombres murieron. La mayoría eran jóvenes inmigrantes de entre 14 y 23 años.

La Triangle Waist Company era, en muchos sentidos, una fábrica típica sudada en el corazón de Manhattan, en el 23-29 de Washington Place, en la esquina norte de Washington Square East. Los bajos salarios, las horas excesivamente largas y las condiciones de trabajo insalubres y peligrosas fueron las características de los talleres de explotación.

Aunque muchos trabajadores trabajaron bajo un mismo techo en el edificio Asch, propiedad de Max Blanck e Isaac Harris, los propietarios subcontrataron mucho trabajo a personas que contrataron las manos y se embolsaron una parte de las ganancias. Los subcontratistas podrían pagar a los trabajadores las tarifas que quisieran, a menudo extremadamente bajas. Los propietarios supuestamente nunca supieron las tarifas pagadas a los trabajadores, ni sabían exactamente cuántos trabajadores estaban empleados en su fábrica en un momento dado. Tal sistema condujo a la explotación.

Incluso hoy, los talleres de explotación no han desaparecido en los Estados Unidos. Siguen atrayendo trabajadores que necesitan desesperadamente empleo e inmigrantes indocumentados, que pueden estar ansiosos por evitar involucrarse con agencias gubernamentales. Estudios recientes realizados por el Departamento de Trabajo de EE. UU. Descubrieron que el 67% de las fábricas de prendas de vestir de Los Ángeles y el 63% de las fábricas de prendas de vestir de Nueva York violan el salario mínimo y las leyes de horas extras. El noventa y ocho por ciento de las fábricas de prendas de vestir de Los Ángeles tienen problemas de salud y seguridad en el lugar de trabajo lo suficientemente graves como para provocar lesiones graves o la muerte.

El Sindicato Internacional de Trabajadoras de la Confección de Damas organizó a los trabajadores en el comercio de ropa femenina. Muchos de los trabajadores de la confección antes de 1911 no estaban organizados, en parte porque eran mujeres inmigrantes jóvenes intimidadas por los alrededores alienígenas. Sin embargo, otros fueron más atrevidos. Todos estaban listos para actuar contra las malas condiciones de trabajo. En 1909, un incidente en la Triangle Factory provocó una retirada espontánea de sus 400 empleados. La Liga de Sindicatos de Mujeres, una asociación progresiva de mujeres blancas de clase media, ayudó a las jóvenes trabajadoras a hacer piquetes y a cercar a los matones y la provocación policial. En una reunión histórica en Cooper Union, miles de trabajadores de la confección de toda la ciudad siguieron el llamado de la joven Clara Lemlich a una huelga general.

Con la huelga de los fabricantes de ropa de 1910, se llegó a un acuerdo histórico que estableció un sistema de quejas en la industria de la confección. Sin embargo, desafortunadamente para los trabajadores, muchas tiendas todavía estaban en manos de propietarios sin escrúpulos, quienes ignoraron los derechos básicos de los trabajadores e impusieron condiciones de trabajo inseguras a sus empleados.

Cerca del cierre del sábado 25 de marzo de 1911, se produjo un incendio en los pisos superiores del Edificio Asch en la Triangle Waist Company. En cuestión de minutos, la tranquila tarde de primavera estalló en locura, un momento aterrador en el tiempo, interrumpiendo para siempre la vida de los jóvenes trabajadores. Para cuando terminó el incendio, 146 de los 500 empleados habían muerto. Los sobrevivientes se quedaron para vivir y revivir esos momentos agonizantes. Las víctimas y sus familias, las personas que pasaban y que presenciaban los saltos desesperados desde las ventanas del noveno piso, y la Ciudad de Nueva York nunca volverían a ser lo mismo.

Los sobrevivientes relataron los horrores que tuvieron que soportar, y los transeúntes y los periodistas también contaron historias de dolor y terror que habían presenciado. Las imágenes de la muerte quedaron profundamente grabadas en el ojo de su mente.

Muchos de los trabajadores de la fábrica Triangle eran mujeres, algunas tan jóvenes como de 14 años. Eran, en su mayor parte, inmigrantes judíos italianos y europeos recientes que habían venido a los Estados Unidos con sus familias para buscar una vida mejor. En cambio, enfrentaron vidas de pobreza extrema y condiciones laborales horribles. A medida que los inmigrantes recientes luchaban con un nuevo idioma y cultura, los trabajadores pobres eran víctimas listas para los dueños de las fábricas. Para estos trabajadores, hablar podría terminar con la pérdida de empleos desesperadamente necesarios, una perspectiva que los obligó a soportar las indignidades personales y la explotación severa. Algunos recurrieron a los sindicatos para hablar por ellos; muchos más lucharon solos. La Triangle Factory era una tienda no sindical, aunque algunos de sus trabajadores se habían unido al Sindicato Internacional de Trabajadoras de la Confección de Damas.

La ciudad de Nueva York, con sus viviendas y fábricas tipo loft, había sido testigo de una creciente preocupación por cuestiones de salud y seguridad en los primeros años del siglo XX. Grupos como el Sindicato Internacional de Trabajadoras de la Confección de Damas (ILGWU) y la Liga Sindical de Mujeres (WTUL) lucharon por mejores condiciones laborales y legislación protectora. Triangle Fire ilustró trágicamente que las inspecciones y precauciones contra incendios eran lamentablemente inadecuadas en ese momento. Los trabajadores relataron sus esfuerzos indefensos para abrir las puertas del noveno piso a las escaleras de Washington Place. Después, ellos y muchos otros creyeron que estaban bloqueados deliberadamente: los propietarios habían cerrado con frecuencia las puertas de salida en el pasado, alegando que los trabajadores robaban materiales. A todos los efectos prácticos, la salida de incendios del noveno piso en el Edificio Asch no conducía a ninguna parte, ciertamente no a la seguridad, y se doblaba bajo el peso de los trabajadores de la fábrica que intentaban escapar del infierno. Otros esperaron en las ventanas a los trabajadores de rescate solo para descubrir que las escaleras de los bomberos eran varias plantas demasiado cortas y que el agua de las mangueras no podía llegar a los pisos superiores. Muchos optaron por saltar a la muerte en lugar de quemarse vivos.

En las semanas que siguieron, la afligida ciudad identificó a los muertos, ordenó sus pertenencias y se aturdió de dolor por la atrocidad que podría haberse evitado con algunas precauciones. El Sindicato Internacional de Trabajadores de la Confección de Damas propuso un día oficial de luto. La ciudad afligida se congregó en iglesias, sinagogas y, finalmente, en las calles.

Surgieron voces de protesta, desconcertados y enojados por la falta de preocupación y la codicia que lo había hecho posible. El pueblo exigió restitución, justicia y acción que salvaguarde a los vulnerables y los oprimidos. Se escucharon gritos indignados que pedían medidas para mejorar las condiciones inseguras en los talleres de cada trimestre, desde los conservadores convencionales hasta la prensa progresista y sindical.

Los trabajadores acudieron a las dependencias sindicales para ofrecer testimonios, apoyar la movilización y exigir que los propietarios de Triangle, Harris y Blanck, sean llevados a juicio. El papel que los sindicatos fuertes podrían tener para ayudar a prevenir tales tragedias se hizo evidente. Los trabajadores organizados en sindicatos poderosos serían más conscientes de sus derechos y estarían mejor capacitados para obtener condiciones de trabajo seguras.

Poco después del incendio, la Junta Ejecutiva del Sindicato de Confeccionistas de Cintura y Vestimenta de Damas, Local No. 25 del ILGWU, (el local al que pertenecían algunos de los trabajadores de la fábrica Triangle), se reunió para planificar el trabajo de ayuda para los sobrevivientes y Las familias de las víctimas. Pronto varias organizaciones progresistas se presentaron para ayudar con el esfuerzo de ayuda. Representantes de la Liga de Sindicatos de Mujeres, el Círculo de Trabajadores (Arbeiter Ring), el Jewish Daily Forward y United Hebrew Trades formaron el Comité Conjunto de Socorro, que, en el transcurso de los próximos meses, asignó sumas a tanto alzado, a menudo para ser remitidas En el extranjero, a Rusia o Italia.

Además, su Comité Ejecutivo distribuyó pensiones semanales, supervisó y cuidó a los jóvenes trabajadores y niños colocados en instituciones de diversos tipos, y aseguró trabajo y arreglos de vivienda adecuados para los trabajadores después de que se recuperaron de sus lesiones.

El Comité Conjunto de Ayuda trabajó junto con la Cruz Roja Americana, que también recaudó fondos del público en general. Las estimaciones indican que solo el Comité de Ayuda Conjunta administró aproximadamente $ 30,000.

Inmediatamente después del incendio, los propietarios de Triangle, Blanck y Harris, declararon en entrevistas que su edificio era ignífugo y que acababa de ser aprobado por el Departamento de Edificios. Sin embargo, el llamado a llevar a los responsables ante la justicia y los informes de que las puertas de la fábrica estaban cerradas en el momento del incendio llevaron a la oficina del Fiscal de Distrito a buscar una acusación contra los propietarios. El 11 de abril, un gran jurado acusó a Harris y Blanck de siete cargos, acusándolos de homicidio involuntario en segundo grado bajo la sección 80 del Código del Trabajo, que ordenó que las puertas no se cerraran durante las horas de trabajo.

¿Justicia?

El 27 de diciembre, veintitrés días después de que comenzara el juicio, un jurado absolvió a Blanck y Harris de cualquier acto incorrecto. La tarea de los jurados había sido determinar si los propietarios sabían que las puertas estaban cerradas en el momento del incendio.

Habitualmente, la única salida para los trabajadores a la hora de dejar de fumar era a través de una abertura en el lado de Green Street, donde se inspeccionaban todos los bolsillos para evitar robos. Trabajador tras trabajador testificó su incapacidad para abrir las puertas a su única ruta de escape viable, las escaleras hacia la salida de Washington Place, porque las escaleras laterales de la calle Greene estaban completamente envueltas por el fuego. Más testimonios respaldaron este hecho. Sin embargo, el brillante abogado defensor Max Steuer planteó suficientes dudas en la mente del jurado para ganar un veredicto de no culpabilidad. Las familias en duelo y gran parte del público sintieron que no se había hecho justicia. “¡Justicia!” ellos lloraron. “¿Dónde está la justicia?”

Se presentaron 23 demandas civiles individuales contra los propietarios del edificio Asch. El 11 de marzo de 1914, tres años después del incendio, Harris y Blanck se establecieron. Pagaron 75 dólares por vida perdida.

Harris y Blanck continuarían con su actitud desafiante hacia las autoridades. Pocos días después del incendio, se descubrió que las nuevas instalaciones de su fábrica no eran incombustibles, sin escapes de incendio y sin salidas adecuadas.

En agosto de 1913, Max Blanck fue acusado de cerrar una de las puertas de su fábrica durante las horas de trabajo. Llevado a la corte, fue multado con veinte dólares y el juez se disculpó con él por la imposición.

En diciembre de 1913, se descubrió que el interior de su fábrica estaba lleno de basura apilada a seis pies de altura, con restos de basura en cestas de mimbre inflamables no reguladas. Esta vez, en lugar de una comparecencia ante el tribunal y una multa, recibió una severa advertencia. La Triangle Waist Company cesó sus operaciones en 1918, pero los propietarios mantuvieron que su fábrica era un “modelo de limpieza y condiciones sanitarias”, y que era “insuperable en el país”.

Según el informe de los bomberos, una colilla mal apagada tirada en un cubo de restos de tela que no se había vaciado en dos meses fue el origen del incendio. Las trabajadoras y sus compañeros no pudieron escapar porque los responsables de la fábrica habían cerrado todas las puertas de escaleras y de las salidas, una práctica habitual entonces para evitar robos.

Al no poder huir, muchas de las trabajadores saltaron a la calle desde los pisos octavo, noveno y décimo del edificio. La mayoría de las víctimas murieron por quemadurasasfixia, lesiones por impacto contundente o una combinación de estas causas.

El desastre industrial, el más mortífero de la historia de la ciudad, supuso la introducción de nuevas normas de seguridad y salud laboral en el país.

Historia del Día Internacional de la Mujer

Antes de esta fecha, en EEUU, Nueva York y Chicago ya habían acogido el 28 de febrero de 1909 un acto que bautizaron con el nombre de ‘Día de la Mujer’, organizado por destacadas mujeres socialistas como Corinne Brown y Gertrude Breslau-Hunt.

En Europa, fue en 1910 cuando durante la 2ª Conferencia Internacional de Mujeres Socialistas, celebrada en Copenhague (Dinamarca) con la asistencia de más de 100 mujeres procedentes de 17 países, se decidió proclamar el Día Internacional de la Mujer Trabajadora.

Detrás de esta iniciativa estaban defensoras de los derechos de las mujeres como Clara Zetkin Rosa Luxemburgo. No fijaron una fecha concreta, pero sí el mes: marzo.

Derecho a votar

Como consecuencia de esa cumbre de Copenhague, el mes de marzo de 1911 se celebró por primera vez el Día de la Mujer en Alemania, Austria, Dinamarca y Suiza. Se organizaron mítines en los que las mujeres reclamaron el derecho a votar, a ocupar cargos públicos, a trabajar, a la formación profesional y a la no discriminación laboral.

Coincidiendo con la primera guerra mundial, la fecha se aprovechó en toda Europa para protestar por las consecuencias de la guerra.

El color morado

La celebración se fue ampliando progresivamente a más países. Rusia adoptó el Día de la Mujer tras la Revolución comunista de 1917. Le siguieron muchos países. En China se conmemora desde 1922, mientras que en España se celebró por primera vez en 1936.

El color morado es el color representativo del Día de la Mujer, y el que adoptan las mujeres o los edificios como signo de la reivindicación. Fue el color que en 1908 utilizaban las sufragistas inglesas. En los 60 y los 70 las mujeres socialistas escogieron este color como símbolo de la lucha feminista y posteriormente se le asoció a la jornada que se celebra cada 8 de marzo.

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