Destacado científico del Reino Unido revela la causa probable de la leucemia infantil

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Redacción
El Shabbat

Un importante nuevo análisis revela por primera vez la causa probable de la mayoría de los casos de y que la enfermedad puede prevenirse.

El profesor Mel Greaves, del Instituto de Investigación del Cáncer de Londres, evaluó el cuerpo de evidencia más exhaustivo jamás recopilado sobre la leucemia linfoblástica aguda (LLA), el tipo más común de cáncer infantil.

Su investigación concluye que la enfermedad es causada por un proceso de dos pasos: mutación genética y exposición a la infección. Esto significa que puede prevenirse con tratamientos para estimular o “preparar” el sistema inmune en la infancia. El primer paso implica una mutación genética que ocurre en el feto y predispone a los niños a la leucemia, pero solo el 1 por ciento de los niños que nacen con este cambio genético desarrollan la enfermedad. 

El segundo paso también es crucial. La enfermedad se desencadena más tarde, en la infancia, por la exposición a una o más infecciones comunes, pero principalmente en niños que experimentaron una infancia “limpia” en el primer año de vida, sin mucha interacción con otros bebés o niños mayores.

Una paradoja del progreso

La leucemia linfoblástica aguda es particularmente prevalente en las sociedades avanzadas y prósperas, y su incidencia aumenta en torno al 1% anual. El profesor Greaves sugiere que la ALL infantil es una paradoja del progreso en las sociedades modernas: una falta de exposición microbiana temprana en la vida que da como resultado un mal funcionamiento del sistema inmune. 

En un artículo histórico publicado en Nature Reviews Cancer, el profesor Greaves recopiló más de treinta años de investigación, tanto suya como de colegas de todo el mundo, acerca de genética, biología celular, inmunología, epidemiología y modelado animal de la leucemia infantil. La investigación en su equipo de biología de la leucemia infantil en la fue financiada en gran parte por las organizaciones benéficas Bloodwise y The Kay Kendall Leukemia Fund. 

Teoría de la infección tardía

El profesor Greaves desafió reportes previos de posibles causas ambientales, como radiación ionizante, cables de electricidad, ondas electromagnéticas o sustancias químicas creadas por el hombre, argumentando que ninguna de ellas está respaldada por evidencia sólida que las señale como causas principales. En cambio, presentó pruebas contundentes de una teoría de “infección tardía” como causa de la LLA, en la cual la infección temprana es beneficiosa para cebar el sistema inmunitario, pero una infección posterior, en ausencia de cebado más temprano, puede desencadenar la leucemia. 

El profesor Greaves sugiere que la leucemia infantil, tal como sucede con la diabetes tipo I, otras enfermedades autoinmunes y alergias, podría prevenirse si el sistema inmune de un niño está apropiadamente “preparado” en el primer año de vida, lo que podría evitarles el trauma y consecuencias para toda la vida que suele dejar la quimioterapia. 

Proceso de dos pasos

Sus estudios de gemelos idénticos con ALL mostraron que se requerían dos “éxitos” o mutaciones.
El primero surge en un gemelo en el útero pero produce una población de células premalignas que se diseminan al otro gemelo a través de su suministro sanguíneo compartido. La segunda mutación surge después del nacimiento y es diferente en los dos gemelos.

Tanto los estudios de población en personas como los experimentos con animales sugieren que este segundo “golpe” genético puede desencadenarse por infección, probablemente por una variedad de virus y bacterias comunes. En un grupo único de casos investigados por el profesor Greaves y sus colegas en Milán, todos los casos fueron infectados con un virus de la gripe.

Los investigadores también diseñaron ratones con un gen iniciador de la leucemia activo, y descubrieron que cuando los movían de un ambiente ultra limpio y libre de gérmenes a uno que tenía microbios comunes, los ratones desarrollaron ALL.

TODO puede prevenirse 

Los estudios de población han encontrado que la exposición temprana a la infección en la infancia, como la asistencia a la guardería y la lactancia, pueden proteger contra la ALL, seguramente porque preparan el sistema inmunitario. Esto sugiere que la LLA infantil puede prevenirse. El profesor Greaves ahora está investigando si la exposición anterior a “errores” inofensivos podría prevenir la leucemia en ratones, con la posibilidad de que se pueda prevenir en los niños a través de medidas que logren exponerlos a microbios comunes pero benignos. 

El profesor Greaves enfatiza dos advertencias: En primer lugar, aunque los patrones de exposición a infecciones comunes parecen ser críticos, el riesgo de leucemia, al igual que el de los cánceres más comunes, también está influenciado por la susceptibilidad genética heredada y la posibilidad.
En segundo lugar, la infección como causa se aplica específicamente a la LLA: otros tipos más raros, como la leucemia mieloide aguda, probablemente tengan diferentes mecanismos causales.

La culminación de más de 40 años de investigación

El profesor Mel Greaves, director del Centro para la Evolución y el Cáncer de la ICR, dijo:

“He pasado más de 40 años investigando la leucemia infantil, y durante ese tiempo ha habido un gran avance en nuestra comprensión de su biología y su tratamiento, por lo que hoy en día se curan alrededor del 90 por ciento de los casos.
Pero siempre me llamó la atención que algo grande faltaba, que había un vacío en nuestro conocimiento: por qué o cómo los niños sanos desarrollan leucemia y si este cáncer se puede prevenir. Este cuerpo de investigación es la culminación de décadas de trabajo, y finalmente proporciona una explicación creíble de cómo se desarrolla el tipo principal de leucemia infantil”. 

Rompiendo mitos sobre la leucemia

El profesor Greaves continúa:

“La investigación sugiere fuertemente que la LLA tiene una causa biológica clara, y es desencadenada por una variedad de infecciones en niños predispuestos cuyo sistema inmune no ha sido preparado adecuadamente. También elimina algunos mitos persistentes sobre las causas de la leucemia, como las afirmaciones dañinas pero sin fundamento de que la enfermedad es causada comúnmente por la exposición a ondas electromagnéticas o contaminación.  Espero que esta investigación tenga un impacto real en las vidas de los niños. La implicación más importante es que la mayoría de los casos de leucemia infantil pueden prevenirse. Se podría hacer de la misma manera que actualmente se está considerando para enfermedades autoinmunes o alergias, quizás con intervenciones simples y seguras para exponer a los bebés a una variedad de ‘errores’ comunes e inofensivos”. 

Gran impacto en los niños y las familias

El profesor Paul Workman, director ejecutivo de ICR, manifiesta:

“Esta investigación ha sido una búsqueda personal de 30 años del profesor Mel Greaves, uno de los investigadores del cáncer más influyentes e icónicos del . Su trabajo ha trascendido los mitos sobre la leucemia infantil y, por primera vez, ha establecido una teoría unificada sobre cómo se producen la mayoría de los casos. Es emocionante pensar que en el futuro la leucemia infantil podría convertirse en una enfermedad que se puede prevenir, como resultado de este trabajo. La prevención de la leucemia infantil tendría un gran impacto en la vida de los niños y sus familias en el Unido y en todo el mundo .

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