Cómo un insecto frenó un continente: ¿Podría la mosca tsetsé ser en gran parte responsable de la pobreza de África?

Los historiadores económicos han supuesto durante mucho tiempo que la densidad de población históricamente baja de África dio forma a su desarrollo. Los gobernantes lucharon por ejercer control sobre poblaciones dispersas, según la teoría. Los estados que funcionaban mal inhibieron el crecimiento porque los derechos de propiedad eran inseguros y la infraestructura era peor. ¿Podría la mosca tsetsé ser en gran parte responsable de la pobreza de África?

Pero, ¿por qué la tierra en el África precolonial era tan abundante y la gente era tan escasa? Un nuevo artículo * de Marcella Alsan de la Universidad de Stanford culpa a la mosca tsetsé. La plaga, al igual que el mosquito, vive de la sangre de personas y animales y en el proceso transmite enfermedades, en este caso un parásito que causa la enfermedad del sueño. Para los animales domesticados, de los que le gusta alimentarse, su mordedura es fatal. Su prevalencia, argumenta el documento, hizo considerablemente más difícil para los africanos desarrollar la agricultura.

Utilizando datos históricos sobre el clima, la Sra. Alsan construye un “índice de idoneidad para la mosca tsetsé” (TSI) para medir hasta qué punto el insecto debe haber prosperado en diferentes lugares. Compara el TSI con los registros antropológicos de la agricultura africana precolonial.

Ella encuentra que un aumento de una desviación estándar en el TSI está asociado con una disminución de 23 puntos porcentuales en la probabilidad de que la población local tenga ganado domesticado. Eso, a su vez, hizo que la agricultura fuera más difícil: un aumento de una desviación estándar en la TSI se asocia con una reducción de seis puntos porcentuales en el uso de arados.

La mosca tsetsé se encuentra solo en África, por lo que la Sra. Alsan probó sus resultados en áreas fuera de África con climas similares; ella no encontró el mismo patrón. Eso sugiere que era la propia mosca la que frenaba la agricultura. Sin la ayuda de los animales, la agricultura se vuelve mucho menos productiva y es viable en menos lugares. Mientras tanto, los africanos que sobrevivieron buscando comida habrían tenido que esparcirse por grandes áreas para poder alimentarse. Hacerlo también puede haber reducido el riesgo de infección. No es de extrañar, entonces, que un TSI más alto se correlacione con una densidad de población precolonial más baja.

La picadura de la mosca tsetsé todavía causa mucho daño. Gracias a los gobiernos débiles que engendró, las economías de las zonas infestadas de moscas tsetsé han luchado por crecer (aunque el colonialismo apenas ayudó). Cuanto mayor sea la ETI, considera la Sra. Alsan, menor será el nivel actual de desarrollo económico.

* “El efecto de la mosca tsetsé en el desarrollo africano”, por Marcella Alsan, American Economic Review, 2015

Este artículo apareció en la sección Finanzas y economía de la edición impresa con el título “En el ungüento”.

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